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Logros científicos mayas: ciencia, tecnología y religión

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Los antiguos mayas, un grupo diverso de pueblos indígenas que vivían en partes del actual México, Belice, Guatemala, El Salvador y Honduras, tenían una de las civilizaciones más sofisticadas y complejas del hemisferio occidental. Entre los años 300 y 900 d.C., los mayas fueron responsables de una serie de logros científicos notables en astronomía, agricultura, ingeniería y comunicaciones.

Los antiguos mayas

La civilización maya duró más de 2.000 años, pero el período comprendido entre el 300 d.C. y el 900 d.C., conocido como el Período Clásico, fue su apogeo. Durante ese tiempo, los mayas desarrollaron una comprensión compleja de la astronomía. También descubrieron cómo cultivar maíz, frijoles, calabazas y mandioca en lugares a veces inhóspitos; cómo construir ciudades elaboradas sin maquinaria moderna; cómo comunicarse entre sí utilizando uno de los primeros lenguajes escritos del mundo; y cómo medir el tiempo utilizando no uno, sino dos complicados sistemas de calendario.

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Astronomía maya y elaboración de calendarios

Los mayas creían firmemente en la influencia del cosmos en la vida diaria. En consecuencia, el conocimiento y la comprensión maya de los cuerpos celestes avanzó para su época: por ejemplo, sabían cómo predecir los eclipses solares. También usaron ciclos astrológicos para ayudar en la siembra y la cosecha y desarrollaron dos calendarios que son tan precisos como los que usamos hoy.

El primero, conocido como la Ronda del Calendario, se basó en dos ciclos anuales superpuestos: un año sagrado de 260 días y un año secular de 365 días. Bajo este sistema, a cada día se le asignaron cuatro piezas de información de identificación: un número de día y un nombre de día en el calendario sagrado y un número de día y un nombre de mes en el calendario secular. Cada 52 años se cuenta como un intervalo único o Ronda Calendario. Después de cada intervalo, el calendario se reiniciaba como un reloj.

Debido a que la Ronda del Calendario midió el tiempo en un bucle sin fin, fue una mala manera de arreglar eventos en una cronología absoluta o en relación entre sí durante un largo período. Para este trabajo, un sacerdote que trabajaba alrededor del 236 a. C. ideó otro sistema: un calendario al que llamó Cuenta Larga. El sistema de Cuenta Larga identifica cada día contando hacia adelante desde una fecha fija en el pasado distante. (A principios del siglo XX, los eruditos descubrieron que esta "fecha base" era el 11 de agosto o el 13 de agosto de 3114 a. C.) Agrupó los días en conjuntos o ciclos, de la siguiente manera: baktun (144.000 días), k'atun (7.200 días ), tun (360 días), uinal o winal (20 días) y kin (un día).

El calendario de Cuenta Larga funcionó de la misma manera que lo hizo la Ronda del Calendario, pasó de un intervalo tras otro, pero su intervalo, conocido como “Gran Ciclo”, fue mucho más largo. Un Gran Ciclo equivalía a 13 baktunes, o unos 5.139 años solares.

Pirámide de Chichén Itzá

Los mayas incorporaron su conocimiento avanzado de la astronomía en sus templos y otras estructuras religiosas. La pirámide de Chichén Itzá en México, por ejemplo, se sitúa según la ubicación del sol durante los equinoccios de primavera y otoño. Al atardecer de estos dos días, la pirámide proyecta una sombra sobre sí misma que se alinea con una talla de la cabeza del dios serpiente maya. La sombra forma el cuerpo de la serpiente; cuando el sol se pone, la serpiente parece deslizarse hacia la Tierra.

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Tecnología Maya

Sorprendentemente, los antiguos mayas lograron construir templos elaborados y grandes ciudades sin lo que consideraríamos herramientas esenciales: el metal y la rueda. Sin embargo, sí utilizaron una serie de otras innovaciones y herramientas "modernas", especialmente en las artes decorativas. Por ejemplo, construyeron telares complicados para tejer telas e idearon un arco iris de pinturas brillantes hechas de mica, un mineral que todavía tiene usos tecnológicos en la actualidad.

Hasta hace poco, la gente creía que la vulcanización, que combina el caucho con otros materiales para hacerlo más duradero, fue descubierta por el estadounidense (de Connecticut) Charles Goodyear en el siglo XIX. Sin embargo, los historiadores ahora piensan que los mayas producían productos de caucho unos 3.000 años antes de que Goodyear recibiera su patente en 1843.

¿Cómo lo hicieron? Los investigadores creen que los mayas descubrieron este proceso accidentalmente, durante un ritual religioso en el que combinaron el árbol del caucho y la planta campanilla. Una vez que se dieron cuenta de lo fuerte y versátil que era este nuevo material, los mayas comenzaron a usarlo de diversas formas: para hacer telas resistentes al agua, pegamento, encuadernaciones para libros, figurillas y las grandes pelotas de goma utilizadas en el juego ritual conocido como pokatok.

La decadencia de los mayas

A pesar de los notables logros científicos de los mayas, su cultura comenzó a declinar a principios del siglo XI. La causa y el alcance del declive es un tema de debate en la actualidad. Algunos creen que los mayas fueron aniquilados por la guerra, mientras que otros atribuyen su desaparición a la interrupción de sus rutas comerciales. Otros creen que las prácticas agrícolas y el crecimiento dinámico de los mayas dieron como resultado el cambio climático y la deforestación. Si bien gran parte de lo que quedó de la antigua cultura maya fue subsumido por los conquistadores españoles en el siglo XVI, el legado de los logros científicos mayas sigue vivo en los descubrimientos que los arqueólogos continúan haciendo sobre esta asombrosa cultura antigua.

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Ciencia y tecnología mesopotámica

La ciencia y la tecnología mesopotámica se desarrollaron durante el período Uruk (4100-2900 a. C.) y el período dinástico temprano (2900 a 1750 a. C.) de la cultura sumeria del sur de Mesopotamia. Los sumerios sentaron las bases de los futuros avances mesopotámicos en el progreso científico / tecnológico, quienes exploraron por primera vez la práctica de la hipótesis científica, se dedicaron a la innovación tecnológica y crearon la palabra escrita, desarrollaron las matemáticas, la astronomía y la astrología, e incluso moldearon el concepto de el tiempo mismo. Algunos de los inventos más importantes de los sumerios fueron:

  • La rueda
  • La vela
  • El arco ondulado / arco verdadero
  • Implementos de riego y agricultura
  • Mapas
  • Matemáticas
  • Hora y relojes
  • Astronomia y Astrologia
  • Medicamentos y Cirugía

Los sumerios crearon estas cosas en un esfuerzo por mejorar sus vidas, pero deben haber llegado a la necesidad de ellas mediante la observación de un problema existente y proponiendo una solución que luego fue probada. Algunos estudiosos se oponen al uso de los términos 'ciencia' o 'método científico' para referirse a las invenciones e innovaciones sumerias / mesopotámicas porque la religión desempeñaba un papel tan importante en la vida de las personas y la voluntad de los dioses se consideraba el factor final y único. en cómo funcionaba el universo y la vida en la tierra.

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Aun así, 'método científico' es el término más preciso para describir cómo procedió la gente porque los mesopotámicos, manteniendo un concepto teísta de la vida, se permitieron imaginar un mundo que operaba de acuerdo con ciertas leyes naturales, y al intentar descubrir cómo, sentaron las bases para la investigación científica que luego sería desarrollada por pensadores egipcios y griegos y continuaría hasta nuestros días.

Forma subyacente

Esto no quiere decir que la gente de la antigua Mesopotamia se dedicara al mismo tipo de investigación científica, de la misma manera que uno lo haría en la actualidad, y aquellos que objetan el uso de la palabra 'ciencia' o el término 'método científico'. 'con respecto a Mesopotamia tiene un punto válido. Los mesopotámicos creían que los dioses habían creado el orden a partir del caos y luego habían creado a los seres humanos como sus colaboradores para mantener ese orden. Dado que los dioses eran la causa fundamental de todas las cosas, visibles o invisibles, el objetivo de las diversas innovaciones o inventos parece haber sido comprender cómo funcionaba este orden y trabajar con los dioses para preservarlo.

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Esta preservación tomó la forma de mejorar las `` cosas '' básicas de la vida que se le había dado a la gente y esto requirió la observación de la gente, formando algún tipo de hipótesis de cómo funcionaba un aspecto de la vida, la prueba de esa hipótesis y una conclusión. Aunque esto sigue la forma esencial del 'método científico' en la actualidad, la razón final de cualquier fenómeno observable eran los dioses y, por lo tanto, en lugar de preguntar por qué algo funcionaba como lo hizo, la pregunta sería cómo funcionaba y las formas de mejorarlo. en consonancia con el papel de la humanidad como colaboradores de los dioses.

Un antiguo granjero sumerio no preguntaría "¿Por qué mis campos son estériles cuando los campos de mi vecino son fértiles?" porque la respuesta obvia era que era la voluntad de los dioses. La pregunta sería "¿Cómo influyo en la voluntad de los dioses para hacer fértiles mis campos?" Podría ser que los dioses simplemente requirieran mayores actos de devoción por parte de ese granjero, pero también podría ser que los dioses quisieran que la persona hiciera algo que él o ella no habría hecho de otra manera y les entregó este desafío a propósito para que inventaran el sistema de riego y más gente que solo un agricultor ahora tendría agua para su tierra.

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La necesidad parece haber sido la madre de la invención, pero todas estas invenciones estaban en consonancia con la forma subyacente del mundo ordenado de los dioses. Las cosas eran como eran y la tarea de uno era afrontar los desafíos que le imponían los dioses, mejorar lo que se podía mejorar y aceptar lo que no se podía cambiar.

La rueda, la vela y la escritura

Los dos inventos mesopotámicos considerados más importantes son la escritura y la rueda. Aunque algunos eruditos sostienen que la rueda se originó en Asia Central (porque allí se encontró la rueda más antigua del mundo), generalmente se acepta que el concepto se originó en Sumer debido a la producción de cerámica. Se cree que la rueda se desarrolló a partir de la necesidad de hacer mejor y más cerámica en menos tiempo. El torno de alfarero se adaptó luego para la creación de carros, y luego carros, para transportar mercancías y simplemente moverse más rápidamente de un lugar a otro.

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Se cree que el mismo paradigma se aplica a la invención de la vela, que muy probablemente comenzó simplemente a través de la observación del efecto del viento en un trozo de tela, posiblemente cuando se estaba secando después de haber sido lavado. Una tela más grande, se razonaría, atraería más viento y podría ayudar a navegar los ríos con mayor facilidad y rapidez. Esto habría sido especialmente importante en el comercio, ya que las vías fluviales eran la ruta preferida, pero era más difícil y más lento avanzar río arriba contra la corriente que hacia abajo. La vela habría solucionado este problema proporcionando energía eólica para complementar o reemplazar a los remeros.

Se inventó la escritura c. 3600-3500 a. C. como medio de transmitir información a largas distancias en el comercio. La escritura más antigua eran pictografías rudimentarias que podían transmitir información en el sentido de "dos ovejas - templo en Uruk", pero no podían aclarar cuál se suponía que era el propósito de las dos ovejas, si iban a ser llevadas al templo o desde él. si estaban vivos o muertos. El erudito Samuel Noah Kramer comenta:

Probablemente fue ... hace unos cinco mil años que los sumerios, como resultado de sus necesidades económicas y administrativas, se les ocurrió la idea de escribir sobre arcilla. Sus primeros intentos fueron toscos y pictográficos, solo se podían usar para las notaciones administrativas más simples. Pero en los siglos que siguieron, los escribas y maestros sumerios gradualmente modificaron y moldearon tanto su sistema de escritura que perdió por completo su carácter pictográfico y se convirtió en un sistema de escritura altamente convencionalizado y puramente fonético. En la segunda mitad del tercer milenio a. C., la técnica de escritura sumeria se había vuelto lo suficientemente plástica y flexible para expresar sin dificultad las composiciones históricas y literarias más complicadas. (La historia comienza en Sumer, xxi)

Este sistema de escritura se conoce como cuneiforme, del latín cuneus para "cuña", porque las palabras se escribían presionando una aguja en forma de cuña en arcilla húmeda que luego se secaba. Los propios sumerios no llamaron cuneiforme a su escritura, esta es una designación moderna, ni tampoco ninguna de las otras civilizaciones que la usaron más tarde. La escritura cuneiforme se extendió desde Sumer y finalmente fue utilizada por las otras grandes civilizaciones de Mesopotamia y Anatolia, que incluyen:

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Ya en el 3200 a. C., este sistema de escritura ya estaba lo suficientemente avanzado como para requerir una especie de diccionario, conocido como textos léxicos, que definía ciertos símbolos como palabras y, finalmente, proporcionaba las traducciones de la palabra símbolo en sumerio, acadio y Hitita. El cuneiforme se utilizó para crear todos los mismos tipos de documentos que uno podría pensar en la actualidad, desde cartas personales hasta acuerdos comerciales, escrituras de propiedad, recibos, facturas, avisos legales, historias y literatura. La epopeya de Gilgamesh fue escrito en cuneiforme al igual que los himnos de Enheduanna y las obras maestras del género de la literatura naru mesopotámica. El sistema de escritura permaneció en uso hasta que fue reemplazado por una escritura alfabética en algún momento c. 100 a. C.

Agricultura, Arquitectura y Estado

En la agricultura, los sumerios crearon prácticas de riego, la sembradora, el arado y el pico, y parece que también inventaron el dispositivo conocido como Tornillo de Arquímedes mucho antes que los griegos. El Tornillo de Arquímedes es un dispositivo que extrae agua de niveles más bajos a más altos (como el agua subterránea a las acequias). La elaboración de la cerveza y la tina del cervecero también se desarrollaron a partir de prácticas agrícolas, ya que se cree que la cerveza se descubrió a través de granos fermentados. Los sumerios también inventaron una burocracia gubernamental, que supervisaba y regulaba la producción y distribución de cultivos. Kramer señala:

Si bien los sumerios valoraban mucho al individuo y sus logros, había un factor primordial que fomentaba un fuerte espíritu de cooperación entre individuos y comunidades por igual: la completa dependencia de Sumeria del riego para su bienestar, de hecho, para su propio bienestar. existencia. El riego es un proceso complicado que requiere un esfuerzo y una organización comunitarios. Hubo que cavar canales y mantenerlos en constante reparación. El agua tenía que dividirse equitativamente entre todos los interesados. Para garantizar esto, era obligatorio un poder más fuerte que el terrateniente individual o incluso la comunidad única: de ahí el crecimiento de las instituciones gubernamentales y el surgimiento del estado sumerio. (Sumerios, 5)

El concepto de estado surgió a partir de pequeñas organizaciones comunales conocidas como "hogares" cuyos miembros no eran todos parientes consanguíneos, pero compartían un interés común y, por lo general, una cierta cantidad de tierra. Una jerarquía estricta gobernaba los hogares con un "hombre grande" (conocido como ensi y luego un lugal) en la parte superior, su esposa debajo de él y otros que lo siguen hasta los trabajadores no calificados. Los hogares iniciales eventualmente se convirtieron en casas gobernantes a medida que se desarrollaban las ciudades y surgía el concepto de realeza.

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Las ciudades estaban centradas en el complejo del templo y estos complejos exigían el desarrollo de una arquitectura monumental para honrar a los dioses que vivirían en ellas. Cada ciudad tenía su propio templo y su propio dios, y cada uno necesitaba que el complejo de su templo fuera más impresionante que cualquier otro. Sin embargo, aparte del templo, las ciudades requerían edificios con puertas, pasillos y habitaciones, y había que encontrar algunos medios para modelarlos. El académico Stephen Bertman explica cómo se enfrentó este desafío:

La solución de ingeniería resultó ser el arco, una invención sumeria del cuarto milenio a. C. El arco creaba una abertura y al mismo tiempo soportaba peso. Su secreto era transferir ese peso hacia afuera y luego hacia abajo en el suelo, en lugar de cargarlo únicamente sobre sí mismo. Al construir una serie de estos arcos uno tras otro, los ingenieros pudieron construir bóvedas que sirvieron como túneles. Además de formar pasadizos, el arco era una forma fuerte y eficiente de sostener una superestructura: debido a su apertura, requería menos ladrillo o piedra que una pared de tamaño similar con un peso similar. (190)

El primero de ellos fue el arco de voladizo (construido con "escalones" que se colocan en una serie que se estrecha y cierra gradualmente en la parte superior) que luego se convirtió en el arco verdadero. El arco verdadero y ondulado sería utilizado por otras civilizaciones, desde los egipcios hasta los griegos y, lo que es más famoso, por Roma.

A medida que las ciudades crecieron, también lo hizo el comercio y se crearon mapas para medir la distancia y la dirección entre las ciudades-estado de Sumer y las del norte de Mesopotamia, así como tierras lejanas como Egipto e India. Los mapas se hicieron haciendo impresiones en arcilla húmeda, siguiendo las líneas cuneiformes, o tallando imágenes en otro material. Las distancias se midieron utilizando otro desarrollo mesopotámico: las matemáticas.

Matemáticas, tiempo y astronomía / astrología

Las matemáticas probablemente se desarrollaron a partir del comercio como una necesidad en la contabilidad, pero fue claramente un aspecto importante de la arquitectura en la planificación y construcción de ciudades y sus templos. En el curso de la construcción de estas grandes ciudades y grandes estructuras, los sumerios parecen haber inventado el paradigma matemático del Teorema de Pitágoras siglos antes de que viviera Pitágoras. Esto no es sorprendente ya que las ciudades mesopotámicas eran bien conocidas como grandes centros de aprendizaje y cultura, sobre todo Babilonia de c. 1792 - c. 600 a. C., donde se dice que estudió el filósofo griego Tales de Mileto.

Los mesopotámicos desarrollaron un sistema matemático altamente sofisticado con una notación de lugar sexagesimal (una base de 60 mientras que la base actual es 10). Este sistema incluía suma, resta, multiplicación, división, álgebra, geometría, recíprocos, cuadrados y ecuaciones cuadráticas. La base sexagesimal los inspiró a crear un tiempo basado en el concepto de 60, por lo que una hora se definió como 60 minutos y un minuto de 60 segundos. El tiempo se midió con un reloj de sol o un reloj de agua, y el período de salida del sol hasta la puesta y salida de nuevo se dividió en períodos de 12 para la luz del día y 12 para la oscuridad, creando el día de 24 horas.

Estos días se calcularon luego para formar un año y, con el fin de saber qué épocas del año eran óptimas para qué actividades, la astronomía se desarrolló para trazar las estrellas y decir las estaciones y esto llevó a la creación del calendario. Los mesopotámicos usaban un calendario lunisolar en el que cada mes comienza con el primer avistamiento de la luna creciente. Los intentos iniciales de definir un año no llegaron a ser un verdadero año solar pero, en el siglo XVII a. C., la astronomía se había desarrollado hasta el punto en que un año, así como otros ciclos de tiempo, estaban bien definidos.

Se interpretó que la cartografía de las estrellas, como todo lo demás, actuaba de acuerdo con la voluntad de los dioses y, por lo tanto, era natural que, eventualmente, los adivinos llegaran a interpretar ciertos fenómenos astronómicos como mensajes de los dioses, y así la astrología fue creado. La adivinación se había practicado en Mesopotamia antes de la creación de la astrología mediante el sacrificio de animales y la interpretación de sus entrañas o métodos similares. La astrología, sin embargo, llegó a dominar la adivinación porque los signos fueron vistos como un mensaje más claro directamente de los dioses con respecto al futuro e incluso el carácter de una nación o un individuo. Los signos del zodíaco, y la determinación de la característica básica de una persona y el destino a corto y largo plazo, fueron conceptos creados por primera vez en Mesopotamia antes de ser desarrollados más tarde por los egipcios y los griegos.

Medicina y médicos

Este mismo modelo se aplica a la atención médica en el sentido de que muchas de las prácticas asociadas con Egipto y Grecia se originaron en Mesopotamia. La diosa sumeria de la salud y la curación era Gula (más tarde conocida en otras regiones como Ninkarrak y Ninisinna) a menudo representada en presencia de su perro, ya que los perros también se asociaban con la curación, la salud y la protección. Junto con su perro, Gula cuidó a la gente con la ayuda de su consorte Pabilsag, su hija Gunurra y sus dos hijos Damu y Ninazu.

Ninazu se asoció con la salud diaria, pero también con la muerte y la muerte, porque aquel que falleció encontró vida en el otro mundo. La muerte no se consideraba el final de la vida, sino una transición, aunque, aun así, la gente prefería posponerla el mayor tiempo posible. El símbolo de Ninazu era la vara entrelazada con serpientes, ya que las serpientes representaban la transformación de la enfermedad a la salud o de la vida al más allá, y luego evolucionaría hacia el caduceo en Grecia que, hoy en día, es el símbolo de la profesión médica.

Había dos tipos de médicos en Mesopotamia:

  • Asu - un médico que recetó varios tratamientos para enfermedades o lesiones
  • Asipu - un sanador holístico que se basó en hechizos mágicos, amuletos y encantamientos

Ambos profesionales fueron considerados con el mismo respeto y, en algunos casos, trabajaron juntos. Tanto las mujeres como los hombres podían ser médicos, aunque las mujeres eran raras.

Los textos médicos de Mesopotamia enumeran diagnósticos y recetas, así como técnicas quirúrgicas y métodos para arreglar huesos rotos. Se pensaba que la enfermedad y las lesiones eran el resultado del pecado que había provocado que la persona se desequilibrara y enfureciera a los dioses. Una de las responsabilidades del médico, por lo tanto, era hacer que el paciente confesara cualquier mala conducta y prometiera mejorar en el futuro. Luego, el médico prescribía un curso de tratamiento que devolvería al paciente el equilibrio y complacería a los dioses, quienes luego "quitarían la mano" de la persona y la devolverían a la salud.

La confesión del paciente corresponde a la práctica griega posterior, sugerida por Hipócrates, de que un médico debe comenzar el tratamiento preguntando al paciente qué ha estado haciendo que pueda haber causado la lesión o enfermedad, conocido en la actualidad como médico que toma la historia de un paciente. Los médicos realizaban cirugías con regularidad, entendieron que la limpieza y el lavado de manos mejoraban la salud del paciente (aunque no tenían conocimiento de los gérmenes) y reconocieron la importancia de un pulso constante y otros signos de bienestar general. También se desempeñaron como terapeutas sexuales, consejeros matrimoniales y exorcistas.

Conclusión

La ciencia y la tecnología mesopotámicas informaron las disciplinas posteriores de otras civilizaciones que las desarrollaron aún más. El erudito Paul Kriwaczek resume la importancia de sus contribuciones:

La mayor parte de la tecnología básica que sostuvo la vida humana hasta que la producción industrial comenzó a apoderarse de nuestro mundo hace apenas dos siglos, se ideó por primera vez en esta época y en esta parte del mundo: en casa, la tina de cerveza, el horno de alfarero y el telar textil en los campos el arado, la sembradora y el carro agrícola en los ríos y canales la veleta y el velero en la música el arpa, la lira y el laúd en la técnica de construcción ladrillos cocidos, la bóveda y el arco verdadero . (47)

Samuel Noah Kramer, en su obra icónica La historia comienza en Sumer, explora los "39 ​​primeros", treinta y nueve aspectos de la civilización, muchos de los cuales fueron posteriormente atribuidos a inventores griegos, que aparecieron por primera vez en Sumer durante el período Uruk y el período dinástico temprano de Mesopotamia. Estos avances en la cultura, la ciencia y la tecnología aún informan al mundo actual.


Contenido

El sistema de calendario olmeca, una civilización precolombina que vivía en las tierras bajas tropicales del centro-sur de México, requería una comprensión avanzada de las matemáticas. El sistema numérico olmeca se basaba en 20 en lugar de decimal y usaba tres símbolos: un punto para uno, una barra para cinco y un símbolo en forma de concha para cero. El concepto de cero es uno de los mayores logros de los olmecas. Permitía que los números se escribieran por posición y permitía cálculos complejos. Aunque la invención del cero a menudo se atribuye a los mayas, originalmente fue concebida por los olmecas.

Para predecir los tiempos de siembra y cosecha, los primeros pueblos estudiaron los movimientos del sol, las estrellas y los planetas. Usaron esta información para hacer calendarios. Los aztecas crearon dos calendarios, uno para la agricultura y otro para la religión. El calendario agrícola les permite saber cuándo plantar y cosechar cultivos. Una piedra del calendario azteca desenterrada en la Ciudad de México en 1790 incluye información sobre los meses del año y fotografías del dios sol en el centro.

Después de la fundación del Virreinato de Nueva España, los españoles llevaron la cultura científica que dominaba España al Virreinato de Nueva España. [3]

La orden franciscana fundó la primera escuela de educación superior en las Américas, el Colegio de Santa Cruz de Tlatelolco en 1536, en el sitio de una escuela azteca. [4]

El gobierno municipal (cabildo) de la Ciudad de México solicitó formalmente a la corona española que estableciera una universidad en 1539. [5] La Real y Pontificia Universidad de México (Real y Pontificia Universidad de México) fue establecida en 1551. La universidad era administrada por el clero y era la universidad oficial del imperio. Proporcionó educación de calidad para la gente y fue un centro de desarrollo intelectual y religioso en la región. Enseñó materias como física y matemáticas desde la perspectiva de la filosofía aristotélica. El filósofo agustino Alonso Gutiérrez en 1553 se convirtió en el primer profesor de la Universidad de México. El escribio Especulación física, el primer texto científico en las Américas, en 1557. A fines del siglo XVIII, la universidad había capacitado a 1.162 médicos, 29.882 licenciados y muchos abogados. [3]

Educado por los jesuitas en México, Don Carlos de Sigüenza y Góngora mostró un dominio asombroso en ciencias y matemáticas. A fines del siglo XVII ganó la cátedra de matemáticas y astronomía en la Universidad de México. Sigüenza desafió la doctrina oficial de que los cometas eran presagios divinos de desastre y defendió su origen natural. Se le considera el primer científico del México colonial en cuestionar el escolasticismo que impregnaba la universidad y la mayor parte de la sociedad.


Logros Científicos Mayas - Ciencia, Tecnología y Religión - HISTORIA

Muchos de los mayores logros de los mayas datan del período Clásico (alrededor de 300 a 900 d.C.). Cientos de años después, sus ideas y prácticas continuaron influyendo en otros grupos mesoamericanos, incluidos los aztecas.

Ciencia y Tecnología Los mayas hicieron importantes avances en astronomía y matemáticas. A lo largo de las tierras mayas, los sacerdotes estudiaron el cielo desde los observatorios. Pudieron rastrear los movimientos de estrellas y planetas con gran precisión. Los mayas utilizaron sus observaciones para calcular el año solar . La cifra maya para su año de 365,2420 días es asombrosamente precisa.

Estos cálculos permitieron a los mayas crear su calendario solar de 365 días. También tenían un calendario sagrado de 260 días. Cada 52 años, la primera fecha de ambos calendarios coincidía con el mismo día. Esto les dio a los mayas una unidad de tiempo más larga que llamaron Ronda Calendario. Para los antiguos mayas, este período de 52 años fue algo así como lo que es un siglo para nosotros.

La astronomía maya y la elaboración de calendarios dependían de un profundo conocimiento de las matemáticas. De alguna manera, el sistema numérico maya era como el nuestro. Los mayas usaban valores posicionales para los números, al igual que nosotros. Sin embargo, en lugar de basarse en el número 10, su sistema se basaba en 20. Por lo tanto, en lugar de valores posicionales para 1, 10 y 100, los mayas tenían valores posicionales para 1, 20, 400 (20 por 20), etc. sobre.

Los mayas también reconocieron la necesidad de cero, un descubrimiento hecho por pocas otras civilizaciones tempranas. En el sistema maya para escribir números, un punto representaba a uno, una barra a cinco y un símbolo de concha a cero. Para sumar y restar, las personas alinearon dos números y luego combinaron o quitaron puntos y barras.

Arte y Arquitectura Los mayas estaban igualmente dotados en las artes. Pintaron con colores mezclados de minerales y plantas. Podemos ver el arte de los pintores mayas en los murales de Bonampak, que se encontraron en Chiapas, México. Los murales muestran nobles y sacerdotes, así como escenas de batalla, ceremonias y rituales de sacrificio.

Los mayas también construyeron losas de piedra verticales llamadas estelas (STEE-leez), que solían colocar frente a los templos. La mayoría de las estelas medían entre 5 y 12 pies de altura, aunque algunas llegaban a los 30 pies. Las estelas generalmente tenían tallas tridimensionales de dioses y gobernantes. A veces, los mayas los inscribieron con fechas y jeroglíficos en honor a eventos significativos.

Otro arte importante fue el tejido. Sabemos por estelas y pinturas que los mayas tejían telas de colores en patrones complejos. Las mujeres hacían túnicas bordadas llamadas huipiles y trozos de tela confeccionada para el comercio. Las mujeres mayas todavía usan técnicas similares en la actualidad. Todavía hacen sus huipiles con diseños tradicionales. Las personas de diferentes pueblos se pueden distinguir por los colores y patrones de sus prendas.

En arquitectura, los mayas construyeron templos-pirámides con ladrillos de piedra caliza cortados a mano. Una característica inusual de los edificios mayas era un tipo de arco llamado bóveda de voladizo. Los constructores apilaron piedras para que gradualmente se inclinaran entre sí para formar un arco triangular. En la parte superior del arco, donde las piedras casi se tocaban, una piedra unía los dos lados. El arco siempre tuvo nueve capas de piedra, que representan las nueve capas del inframundo (el lugar donde se pensaba que iban las almas después de la muerte).

Lenguaje y escritura Los mayas desarrollaron el sistema de escritura más complejo de las Américas antiguas. Utilizaron jeroglíficos o símbolos de imágenes para representar sonidos, palabras e ideas. Se han encontrado inscripciones jeroglíficas en gres y otros artefactos que datan posiblemente del año 300 a. C.

Con el tiempo, los mayas crearon cientos de glifos . Eventualmente, los escribas pudieron escribir cualquier cosa en el idioma hablado. A menudo escribieron sobre gobernantes, historia, mitos y dioses y astronomía.

No todos los grupos mayas compartían el mismo idioma. En cambio, hablaron relacionados dialectos . Hoy en día, alrededor de cuatro millones de mesoamericanos todavía hablan uno de los treinta dialectos mayas.


Los mayas creen en la Vía Láctea y las constelaciones

Los mayas tenían una gran reverencia por el cosmos y la Vía Láctea. Tradicionalmente se creía en la cultura maya que la Vía Láctea era el “Árbol de la Vida”. Las estrellas individuales en eso formaron las fuerzas únicas productoras de vida. Al igual que las constelaciones de la actualidad, los mayas tenían sus propias constelaciones que eran ligeramente diferentes a las actuales. Tenían constelaciones como la Tortuga, el Jaguar y un Murciélago. ¡Incluso tenían una constelación que parecía un monstruo marino! Sin embargo, la importancia de las estrellas se limitó solo a un estudio de las estaciones y las predicciones de cuándo irían y vendrían. Este conocimiento fue beneficioso en su sociedad agraria.


¿Cuáles fueron los tres principales logros de la civilización maya?

Los tres principales logros de la civilización maya fueron la arquitectura, la astronomía y las matemáticas. Los mayas fueron grandes constructores que construyeron carreteras, grandes ciudades y templos. Mayan cities had magnificent palaces, monuments with intricate designs and temple pyramids that are still evident today.

Pyramid temples, which were constructed for their gods, often incorporated elements of advanced Mayan astronomy, such as the temple of Chichen Itza. The Maya were skilled astronomers that understood astrological cycles, which was important for agriculture and the planting of crops. Calendar making was related to astronomy, and the Maya created round and long calendars. The Maya also were good mathematicians and had a numbering system, which was 20-based.


Lost Technology of Maya Civilization Discovered

The century old question of how Maya engineers constructed their grand high-rise cities and other advanced technical feats have been a complete mystery to archaeology. Archaeologists studying the Maya Civilization have concentrated on the advanced sciences including astronomy as accurate as modem computing, elegant higher mathematics using only three symbols and one of the five original written languages on the planet. While the pure sciences have been glorified by archaeology, the Technology of the Maya has been totally neglected. Now the mysteries of Maya technology have been revealed by Archaeo-engineer James O’Kon in his book: The lost secrets of Maya Archaeology. His revelations of surprising Maya technical achievements were uncovered by exploration of ancient Maya cities deep in the rainforest.

The Maya were a science based civilization that dwelt in the rainforest of the Yucatan peninsula. The Maya developed a scientific civilization in the total isolation this tropical hot land, their civilization was inspired by a cosmic philosophy that venerated time and the glory of the universe. The Maya civilization was the longest lived in the history of the planet. The civilization extended from 1800 BC to 900 AD, it ended when the civilization mysteriously collapsed and the grand cities were abandoned to the rainforest.

The Maya civilization was unknown to the world until rediscovered in 1839 and celebrated in a series of books by John Lloyd Stephens. In the last 171 years the Maya civilization has become popular and extensive archaeological efforts have been expended on discovery, excavating and consolidating the ruined cities while assembling their history and breaking the code of their complex written script.

Archaeology has concentrated on the art, architecture and the sciences of the civilization and has totally neglected the advanced technology that constructed the grand cities, water systems, roads and bridges . All are amazed at the exotic architecture, tall structures, and infrastructure of their grand cities. Regardless of the obvious technological wonders that were constructed by Maya engineers. Archaeologists consider the Maya to be a Stone Age people because they did not possess metal tools. Due to this “Stone Age” mindset archaeology has totally neglected the study of Maya technology. Archaeologists are trained in anthropology and art history and are not schooled in science or technology. They do not recognize the brilliant technology that the Maya used that constructed their grand cities, infrastructures, paved roadways and long span bridges. The study of Maya technology was an open field when James O’Kon began his quest for the truth.

The author is a professional civil and forensic engineer who has studied the ancient cities of the Maya for over forty years. His professional experience and scientific training has enabled him to recognize the advanced technology the Maya used to construct their cities, construct water management systems, build paved highways, and construct the longest bridge in the ancient world. His inquires to archaeologists were answered by folk tales about Maya capabilities with a comment that they were not capable of technical feats because they were only a “Stone Age” culture.

This attitude became a challenge and initiated his quest to search out and identify Maya technical capabilities. His quest has been fulfilled he has identified numerous examples of Maya technology throughout the domain. His investigation included field investigation, remote sensing, and forensic engineering analysis using digital tools to virtually reconstruct lost technology with three?dimensional software.

His discoveries, analysis and detailed technical methodology are the topic of the book. His narrative recounts the thrill of discovery and the adventure of his quest. The Lost Secrets of Maya Technology have been identified and their capabilities proven using scientific tools including thermodynamics, physics, chemistry, structural mechanics, hydraulics, and geology.

The book details field discoveries and scientific proof of Maya technical skills including:

  1. Astronomical calculations of the end date: December 21, 2012 and what it really means
  2. Fabrication of jadeite tools that are harder than steel
  3. Fabrication of cement using blast furnace technology, 1850 years before it was patented in Europe
  4. Development of cast-in-place concrete building materials and structural mechanics that introduced high?rise long span structures to the grand Maya cities.
  5. Development of water management system to collect, store and distribute water for the grand cities
  6. Construction of wide, all-weather, concrete paved roads elevated a above the jungle floor
  7. Invention of the vulcanization of rubber 2600 years before Charles Goodyear was born
  8. Construction of long span bridges including the longest span in the ancient world
  9. Development of man powered transport that is more efficient than beasts of burden
  10. Design and construction of large sea going cargo vessels that enhanced their trade capabilities

O’Kon describes the history of the Maya, their rediscovery, their motivation for scientific and numerous technological breakthroughs, concluding with the collapse of the Maya civilization. The over populated cities depended on advanced technology for water supply and agriculture, so when a cataclysmic natural disaster enveloped the Yucatan Maya technology failed them, the civilization was decimated and doomed.

As we can see, the Maya were an extremely advanced society that archeologists have been looking at wrongly, classifying it as a more primitive “stone age” society when they were really much more than that. The Lost Secrets of Maya Technology uncovers this fascinating history and sheds light on how archeologists may even be looking at other civilizations the wrong way as well.

Book Description and Comments

The Maya have been an enigma since their discovery in the mid- 19th century. Maya science developed an elegant mathematic system, an incredibly accurate astronomy, and one of the world’s five original written languages. This technology was more advanced than similar European technology by more than a thousand years.

In this book, you’ll see how James O’Kon, a professional engineer, synergistically applied field exploration, research, forensic engineering, and 3-D virtual reconstruction of Maya projects to discover lost Maya technological achievements. These lost principles of technology enabled Maya engineers to construct grand cities that towered above the rainforest, water systems with underground reservoirs for water storage, miles of all-weather paved roads tracking through the jungle, and the longest bridge in the ancient world.

Maya engineers developed structural mechanics for multi-story buildings that were not exceeded in height until the first “skyscraper” built in Chicago in 1885, invented the blast furnace 2,000 years before it was patented in England, and developed the vulcanization of rubber more than 2,600 years before Charles Goodyear. Discover a host of unknown wonders in The Lost Secrets of Maya Technology.

  • The Lost Secrets of Maya Technology reveals what a scientifically advanced people the Maya really were. Relying on his background as a professional engineer, James O’Kon is able to analyze Maya architecture and write about it with the scientific terminology it truly merits. The book places Maya engineers shoulder to shoulder with the Romans or any other ancient culture one could compare them against. As an archaeologist with 20+ years of field experience, this book opened my eyes to Maya scientific achievements that I would previously not thought possible.” –Edwin Barnhart, Ph.D., archaeologist and Director of Maya Exploration Center
  • “James O’Kon’s book addresses a neglected field, and his wide-ranging discussion sheds new light on many aspects of Maya studies. His training as an engineer keeps the book focused on reality. His writing is full of sudden insights…when he gets to the nitty-gritty of real science, this book shines. The final chapter addresses the engineering flaws that led to their fall…they pushed their environment too far.” –Mark Van Stone, Ph.D., author of 2012: Science and Prophecy of the Ancient Maya
  • “Great introduction to the unrecognized technological achievements of the Maya. This was my first introduction to Maya tool making. I found those chapters very interesting. Very informative well written and provided me with new material on Maya technology.” –Thomas L. Sever, Ph.D., NASA Archaeologist

About the Author

James A. O’Kon, P.E. is a professional engineer with decades of experience designing award-winning projects. He has also spent 40 years investigating Maya engineering feats and lost Maya technology. His investigations have taken him to more than 50 remote Maya sites. He has delivered numerous scientific papers to scientific symposia dealing with Maya technology. He was inducted into the Explorers Club as a National Fellow for his work on Maya technology. A resident of Atlanta, he is currently an expert witness on construction failures and a problem-solving consultant to global corporations when he is not in the rainforest. Read more about him at www.theoldexplorer.com

Biografía

James O’Kon, P.E. has pursued a lifelong passion for Maya archaeology and he has combined his unique professional engineering experience with the search for lost Maya technology. He has applied his engineering talents to explore and investigate Maya sites located deep in the dense rainforest. Traveling by dugout canoe, hacking his way through the tangled jungle while fighting off millions of insects and sleeping in tents, his search went on for lost secrets of Maya technology. With the collected field data he was able to utilize digital tools, along with his creative engineering skills, to verify feats of Maya engineering and virtually reconstruct the mysteries of Maya engineering technologies.

His interest in archaeology began while playing in the Civil War trenches covering the hills near his boyhood home in Atlanta where rusted military armament and wasted shot was easily found on the battlefield sites. His early reading interest included classic books dealing with the Spanish Conquest and the rediscovery of the Maya civilization which stimulated his interest in archaeology. His student days at Georgia Tech were filled with learning the technology of modern civil engineering. His college experience at Georgia Tech produced a problem-solving engineer with writing and illustration skills. His athletic training at Georgia Tech gave him the strength and stamina to endure arduous jungle expeditions.

After several years of experience as a structural engineer designing aerospace structures like rocket launch towers and vertical assembly buildings, he elected to take a yearlong sabbatical to live in Spain. Visiting ancient European cities was an exciting experience for a young man who grew up in Atlanta, the only American city that was ever completely destroyed by war. Just the sight of a building constructed before 1865 was a thrill. Returning to the USA he resumed his career as an engineer for several years until the Maya ruins called to him and he and his family headed south of the boarder, in a VW camper, through Mexico and into British Honduras where he explored and lived among ancient Maya cities for a year. This is when he first felt an affinity with the Maya engineers that had constructed these wondrous cities. He had questions about their construction that could not be answered by archaeologists. This began his quest for the truth surrounding the brilliant Maya engineering technologies.

Returning to the United States, he worked in New York City designing landmark structures, like the Roosevelt Island Tramway, aviation projects and aerospace structures. In 1973 he returned to Atlanta to operate a branch office of the firm he worked for in New York. He subsequently bought the firm in 1977 and expanded the practice to include architecture and design in addition to engineering. He led this firm to develop a national reputation for designing award-winning aviation facilities, and his ability to think outside the box enabled him to become a forensic engineer in the investigation of high profile building failures.

His investigation of Maya technologies continued parallel to his creative design projects. He often traveled to the Yucatan to explore remote Maya sites. His breakthrough revelation in Maya engineering projects was the discovery of the ruins of a Maya suspension bridge over the Usumacinta River at the ancient Maya city of Yaxchilan. This is the river that divides Mexico from Guatemala and the discovery and proof of the existence of this Maya bridge is the topic of this History Channel production. Additional investigation revealed other examples of Maya technology that are outstanding examples of engineering achievements that the Maya utilized a thousand years in advance of European technology.

His discoveries in Maya technology have been recognized in National Geographic Magazine and the monthly magazine the American Society of Civil Engineers, Civil Engineering, in addition to other scholarly publications. He has been invited to deliver numerous scientific papers dealing with his discoveries in Maya technology at international scientific and archaeological symposia.

His civil engineering education at Georgia Tech and an advanced degree from New York University gave him an excellent background for his professional career which has been devoted to bringing high-tech science to engineering. He is a registered Professional Engineer in over 15 states and has developed new computer techniques for engineering design and new methodologies for investigating distressed structures. This experience gave him the ability to “reverse engineer” complex distressed buildings and identify the cause of the distress. This same experience has enabled him to discover, dissect, analyze and reconstruct lost Maya technologies. He brought all these special talents to the research and writing of his book, The Lost Secrets of Maya Technology.

Relevant Links

Reprinted, with permission of the publisher, from THE LOST SECRETS OF MAYA TECHNOLOGY© 2012 James O’Kon. Published by New Page Books a division of Career Press, Pompton Plains, NJ. 800?227?3371. Reservados todos los derechos.


Maya Empire for Kids Inventions& Achievements

The ancient Maya built their civilization using ideas they learned from the Olmec, an earlier tribe. The Olmec society was built on agriculture. They established farming villages. They were the first people to built roads through the jungle, roads which were used by them as trade routes. These trade routes stretched for hundreds of miles.

By 1400 BCE, the Olmec had a capital city with palaces and temples. They were the first people in the Americas to build huge religious centers in their towns and cities.

As the Maya slowly took over the region from the Olmec, the Maya built on the many clever ideas of these earlier people. For example, the Olmec created a solar calendar. The Maya, using their knowledge of astronomy, and building on the Olmec solar calendar, created the most accurate calendar in the ancient world. The Maya also created inventions of their own, inventions like the vast underground reservoirs that held fresh water safely in times of drought.

Both the Olmec and the Maya invented many things, but they never used the wheel, and they never made metal weapons or tools.

Here are just a few of the many inventions and achievements of the Maya people. They were a very advanced civilization.


Renaissance science and technology

According to medieval scientists, matter was composed of four elements—earth, air, fire, and water—whose combinations and permutations made up the world of visible objects. The cosmos was a series of concentric spheres in motion, the farther ones carrying the stars around in their daily courses. At the centre was the globe of Earth, heavy and static. Motion was either perfectly circular, as in the heavens, or irregular and naturally downward, as on Earth. The Earth had three landmasses—Europe, Asia, and Africa—and was unknown and uninhabitable in its southern zones. Human beings, the object of all creation, were composed of four humours—black and yellow bile, blood, and phlegm—and the body’s health was determined by the relative proportions of each. The cosmos was alive with a universal consciousness with which people could interact in various ways, and the heavenly bodies were generally believed to influence human character and events, although theologians worried about free will.

These views were an amalgam of Classical and Christian thought and, from what can be inferred from written sources, shaped the way educated people experienced and interpreted phenomena. What people who did not read or write books understood about nature is more difficult to tell, except that belief in magic, good and evil spirits, witchcraft, and forecasting the future was universal. The church might prefer that Christians seek their well-being through faith, the sacraments, and the intercession of Mary and the saints, but distinctions between acceptable and unacceptable belief in hidden powers were difficult to make or to maintain. Most clergy shared the common beliefs in occult forces and lent their authority to them. The collaboration of formal doctrine and popular belief had some of its most terrible consequences during the Renaissance, such as pogroms against Jews and witch-hunts, in which the church provided the doctrines of Satanic conspiracy and the inquisitorial agents and popular prejudice supplied the victims, predominantly women and marginal people.

Among the formally educated, if not among the general population, traditional science was transformed by the new heliocentric, mechanistic, and mathematical conceptions of Copernicus, Harvey, Kepler, Galileo, and Newton. Historians of science are increasingly reluctant to describe these changes as a revolution, since this implies too sudden and complete an overthrow of the earlier model. Aristotle’s authority gave way very slowly, and only the first of the great scientists mentioned above did his work in the period under consideration. Still, the Renaissance made some important contributions toward the process of paradigm shift, as the 20th-century historian of science Thomas Kuhn called major innovations in science. Humanist scholarship provided both originals and translations of ancient Greek scientific works—which enormously increased the fund of knowledge in physics, astronomy, medicine, botany, and other disciplines—and presented as well alternative theories to those of Ptolemy and Aristotle. Thus, the revival of ancient science brought heliocentric astronomy to the fore again after almost two millennia. Renaissance philosophers, most notably Jacopo Zabarella, analyzed and formulated the rules of the deductive and inductive methods by which scientists worked, while certain ancient philosophies enriched the ways in which scientists conceived of phenomena. Pythagoreanism, for example, conveyed a vision of a harmonious geometric universe that helped form the mind of Copernicus.

In mathematics the Renaissance made its greatest contribution to the rise of modern science. Humanists included arithmetic and geometry in the liberal arts curriculum, artists furthered the geometrization of space in their work on perspective, and Leonardo da Vinci perceived, however faintly, that the world was ruled by “number.” The interest in algebra in the Renaissance universities, according to the 20th-century historian of science George Alfred Leon Sarton, “was creating a kind of fever.” It produced some mathematical theorists of the first rank, including Niccolò Fontana Tartaglia and Girolamo Cardano. If they had done nothing else, Renaissance scholars would have made a great contribution to mathematics by translating and publishing, in 1544, some previously unknown works of Archimedes, perhaps the most important of the ancients in this field.

If the Renaissance role in the rise of modern science was more that of midwife than of parent, in the realm of technology the proper image is the Renaissance magus, manipulator of the hidden forces of nature. Working with medieval perceptions of natural processes, engineers and technicians of the 15th and 16th centuries achieved remarkable results and pushed the traditional cosmology to the limit of its explanatory powers. This may have had more to do with changing social needs than with changes in scientific theory. Warfare was one catalyst of practical change that stimulated new theoretical questions. With the spread of the use of artillery, for example, questions about the motion of bodies in space became more insistent, and mathematical calculation more critical. The manufacture of guns also stimulated metallurgy and fortification town planning and reforms in the standards of measurement were related to problems of geometry. The Renaissance preoccupation with alchemy, the parent of chemistry, was certainly stimulated by the shortage of precious metals, made more acute by the expansion of government and expenditures on war.

The most important technological advance of all, because it underlay progress in so many other fields, strictly speaking, had little to do with nature. This was the development of printing, with movable metal type, about the mid-15th century in Germany. Johannes Gutenberg is usually called its inventor, but in fact many people and many steps were involved. Block printing on wood came to the West from China between 1250 and 1350, papermaking came from China by way of the Arabs to 12th-century Spain, whereas the Flemish technique of oil painting was the origin of the new printers’ ink. Three men of Mainz—Gutenberg and his contemporaries Johann Fust and Peter Schöffer—seem to have taken the final steps, casting metal type and locking it into a wooden press. The invention spread like the wind, reaching Italy by 1467, Hungary and Poland in the 1470s, and Scandinavia by 1483. By 1500 the presses of Europe had produced some six million books. Without the printing press it is impossible to conceive that the Reformation would have ever been more than a monkish quarrel or that the rise of a new science, which was a cooperative effort of an international community, would have occurred at all. In short, the development of printing amounted to a communications revolution of the order of the invention of writing and, like that prehistoric discovery, it transformed the conditions of life. The communications revolution immeasurably enhanced human opportunities for enlightenment and pleasure on one hand and created previously undreamed-of possibilities for manipulation and control on the other. The consideration of such contradictory effects may guard us against a ready acceptance of triumphalist conceptions of the Renaissance or of historical change in general.


Maya civilization

The ancient Maya believed in recurring cycles of creation and destruction and thought in terms of eras lasting about 5,200 modern years. The current cycle is believed by the Maya to have begun in either 3114 B.C. or 3113 B.C. of our calendar, and is expected to end in either A.D. 2011 or 2012.

Maya cosmology is not easy to reconstruct from our current knowledge of their civilization. It seems apparent, however, that the Maya believed Earth to be flat and four-cornered. Each corner was located at a cardinal point and had a colour value: red for east, white for north, black for west, and yellow for south. At the centre was the colour green.

Some Maya also believed that the sky was multi-layered and that it was supported at the corners by four gods of immense physical strength called "Bacabs". Other Maya believed that the sky was supported by four trees of different colours and species, with the green ceiba, or silk-cotton tree, at the centre.

Earth in its flat form was thought by the Maya to be the back of a giant crocodile, resting in a pool of water lilies. The crocodile's counterpart in the sky was a double-headed serpent - a concept probably based on the fact that the Maya word for "sky" is similar to the word for "snake". In hieroglyphics, the body of the sky-serpent is marked not only with its own sign of crossed bands, but also those of the Sun, the Moon, Venus and other celestial bodies.


The image of the human face emerging from the jaws of the serpent is a recurrent theme in Maya art. In this case, however, the sculpture of the feathered serpent is a later (Toltec) addition to the Maya geometric mosaic design - part of an elaborate frieze on the West facade of the "Nunnery" at Uxmal.

Heaven was believed to have 13 layers, and each layer had its own god. Uppermost was the muan bird, a kind of screech-owl. The Underworld had nine layers, with nine corresponding Lords of the Night. The Underworld was a cold, unhappy place and was believed to be the destination of most Maya after death. Heavenly bodies such as the Sun, the Moon, and Venus, were also thought to pass through the Underworld after they disappeared below the horizon every evening.

Very little is known about the Maya pantheon. The Maya had a bewildering number of gods, with at least 166 named deities. This is partly because each of the gods had many aspects. Some had more than one sex others could be both young and old and every god representing a heavenly body had a different Underworld face, which appeared when the god "died" in the evening.

Glyph from Palenque representing a Maya deity

Some Maya sources also speak of a single supreme deity, called Itzamná, the inventor of writing, and patron of the arts and sciences. His wife was Ix Chel, the goddess of weaving, medicine and childbirth she was also the ancient goddess of the Moon.

The role of priests was closely connected to the calendar and astronomy. Priests controlled learning and ritual, and were in charge of calculating time, festivals, ceremonies, fateful days and seasons, divination, events, cures for diseases, writing and genealogies. The Maya clergy were not celibate, and sons often succeeded fathers.

All Maya ritual acts were dictated by the 260-day Sacred Round calendar, and all performances had symbolic meaning. Sexual abstinence was rigidly observed before and during such events, and self-mutilation was encouraged in order to furnish blood with which to anoint religious articles. The elite were obsessed with blood - both their own and that of their captives - and ritual bloodletting was a major part of any important calendar event. Bloodletting was also carried out to nourish and propitiate the gods, and when Maya civilization began to fall, rulers with large territories are recorded as having rushed from one city to the other, performing bloodletting rites in order to maintain their disintegrating kingdoms.

    For the Maya, blood sacrifice was necessary for the survival of both gods and people, sending human energy skyward and receiving divine power in return. A king used an obsidian knife or a stingray spine to cut his penis, allowing the blood to fall onto paper held in a bowl. Kings' wives also took part in this ritual by pulling a rope with thorns attached through their tongues. The blood-stained paper was burned, the rising smoke directly communicating with the Sky World.

Human sacrifice was perpetrated on prisoners, slaves, and particularly children, with orphans and illegitimate children specially purchased for the occasion. Before the Toltec era, however, animal sacrifice may have been far more common than human - turkeys, dogs, squirrels, quail and iguana being among the species considered suitable offerings to Maya gods.


The shaman is about to perform a cha-chac ceremony: a petition to the god, Chac, to send rain.

Priests were assisted in human sacrifices by four older men who were known as chacs, in honour of the Rain God, Chac. These men would hold the arms and legs of a sacrificial victim while the chest was opened up by another individual called a nacom. Also in attendance was the chilam, a shaman figure who received messages from the gods while in a trance, and whose prophecies were interpreted by the assembled priests.

    (izquierda) Public performances of ritual dancing and dramas, in which kings and nobles were transformed into gods by entering a visionary trance, were another means of communication with the spirit world. Marked by singing, the playing of musical instruments, and the shouts and jeers of thousands who came to witness the event, these rituals reaffirmed the king's power to act as a vessel in bringing supernatural powers into his domain for the benefit of his people.
    (Derecha) This tiny figurine shows a ball player. The ball game is symbolic of the life-and-death battle that took place during the third creation. The floor of the court represented the earth's platform, which separates the human world from the Underworld. It was the gods who determined the winners of the ball game, just as they decided who would be victorious at war. (Photo courtesy of the Instituto Nacional de Antropologiá e Historia)

The Maya believed that when people died, they entered the Underworld through a cave or a cenote. When kings died, they followed the path linked to the cosmic movement of the sun and fell into the Underworld but, because they possessed supernatural powers, they were reborn into the Sky World and became gods. Death from natural causes was universally dreaded among the Maya, particularly because the dead did not automatically go to paradise. Ordinary people were buried beneath the floors of their houses, their mouths filled with food and a jade bead, accompanied by religious articles and objects they had used when alive. The graves of priests contained books.

Great nobles were cremated - a practice of Mexican origin - and funerary temples were placed above their urns. In earlier days, nobles had been buried in sepulchres beneath mausoleums. Some Maya even mummified the heads of dead lords. These were then kept in family oratories and "fed" at regular intervals.

Following the Spanish conquest, there was a great deal of overlap between Maya and Catholic belief systems. Some archaeologists have suggested that the systems were similar in many respects: both burned incense during rituals both worshipped images both had priests both conducted elaborate pilgrimages based on a ritual calendar.


Two ceramic censers, used for burning incense at Maya religious ceremonies. That on the left represents the god Chac, holding a human heart in his left hand and a drinking cup in his right. (Photos courtesy of the Instituto Nacional de Antropologiá e Historia)

Most Maya today observe a religion composed of ancient Maya ideas, animism and Catholicism. Some Maya still believe, for example, that their village is the ceremonial centre of a world supported at its four corners by gods. Cuando uno de estos dioses cambia su carga, creen, causa un terremoto. The sky above them is the domain of the Sun, the Moon and the stars however, the Sun is clearly associated with God the Father or Jesus Christ. The Moon is associated with the Virgin Mary.

Many Maya are convinced that the mountains which surround them are analogous to the ancient temple-pyramids. Mountains and hills are also thought to be the homes of ancestral deities: elderly father and mother figures who are honoured in the home with prayers and offerings of incense, black chickens, candles and liquor. In many Maya villages, traditional shamans continue to pray for the souls of the sick at mountain shrines. The Maya also believe in an Earth Lord - a fat, greedy half-breed who lives in caves and cenotes, controls all waterholes, and produces lightning and rain.

There is also a supernatural belief in the spirits of the forest. Some villages today have four pairs of crosses and four jaguar spirits or balam at the village's four entrances, in order to keep evil away. In agricultural rites, deities of the forest are still invoked, and it is still believed that evil winds loose in the world cause disease and sickness.

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