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Shite vs Sunni - Historia

Shite vs Sunni - Historia

La división entre Shite y Sunnis comenzó poco después de la muerte de Mohammed. Los sunitas creen que Ali fue el último de los califas (sucesores) correctamente guiados de Mahoma. Los chiítas creen que Ali fue el único sucesor y todos los futuros sucesores deberían pasar por su línea. Los sunitas no creen que pueda haber sucesores de Mahoma.

Hoy en día existen importantes diferencias entre los dos grupos principales del Islam. Esas diferencias son algo similares a las diferencias entre católicos y protestantes en el cristianismo. Los chiítas tienen líderes religiosos supremos similares al Papa, que se considera un descendiente de Ali. Los sunitas no tienen un líder religioso, sino que tienen distinguidos académicos y juristas que emiten opiniones.

Los chiítas glorifican a Ali y tienen una fuerte identificación con el sufrimiento y el martirio. Diariamente, los dos grupos tienen diferentes llamadas a la oración, orar algo diferente. Hay costumbres adicionales que diferencian a los dos grupos.

Islam: sunitas y chiítas

La guerra entre Irán e Irak que tuvo lugar poco después y duró desde 1980 hasta 1988 puso de relieve algunas de las diferencias entre los musulmanes sunitas y chiítas. Irán es un país persa chií, mientras que el liderazgo de Irak es predominantemente musulmán sunita y árabe.1 La mayoría de los gobiernos musulmanes sunitas apoyaron a Irak durante la guerra.

En muchos estados de Oriente Medio, los movimientos islámicos son la principal fuerza de oposición, y los grupos revolucionarios islámicos han aumentado la actividad. En el Líbano, los chiítas militantes apoyados por Irán tomaron parte activa en la guerra civil del país y participaron en espectaculares actos de violencia, incluida la toma de rehenes a varios ciudadanos occidentales. Los movimientos radicales musulmanes sunitas en países como Egipto y Argelia también se han involucrado en actos de violencia contra objetivos gubernamentales y occidentales.

Este artículo proporcionará información de fondo sobre el Islam sunita y chiita, destacando sus diferencias históricas, religiosas e ideológicas, y señalando lo que ambos tienen en común y lo que los divide. También describirá algunas de las razones de la reciente fuerza de los movimientos políticos islámicos.

Creencias compartidas por sunitas y chiítas
Existe un denominador común sustancial entre el Islam sunita y chiita. Todos los musulmanes creen que Alá eligió a un hombre llamado Muhammad como el Profeta del Islam, y que, con las bendiciones de Alá y las continuas revelaciones, Muhammad guió a los musulmanes a llevar la vida de acuerdo con el Corán, una colección de revelaciones divinas y el & quotHadith & quot (los dichos , enseñanzas y prácticas del profeta Mahoma, que sirven como complemento del Corán). En un corto período de 22 años, del 610 al 632 d.C., logró dejar un gran legado político y espiritual que finalmente condujo al establecimiento de la civilización islámica.

Todos los musulmanes creen que la piedad, la observancia justa de los principios del Corán y la búsqueda de la bondad en la vida diaria son las mayores virtudes de los seres humanos. Tanto los musulmanes sunitas como los chiítas coinciden en la necesidad de un código ético y moral sólido para regular el comportamiento humano en todas sus manifestaciones. También se cree que la justicia social es un derecho fundamental.

Los sunitas y los chiitas comparten la creencia de que hay cinco pilares del Islam: (1) la unidad de Alá y la profecía de Mahoma, (2) las cinco oraciones obligatorias, (3) el ayuno, (4) la caridad y (5) la peregrinación a la Meca. Ambos grupos también creen que el Corán tiene una fuente divina y que las misiones proféticas de Alá concluyeron con Mahoma.

La división sunita-chií
Las diferencias entre el Islam sunita y chiita se originaron en una disputa histórica sobre la sucesión del profeta Mahoma. A la muerte de Mahoma en el 632 d.C., la "Majlis al-Shura" (asamblea de asesores), integrada por los musulmanes más devotos y con más conocimientos, seleccionó a Abu Bakr como el primer califa o líder de los musulmanes. Abu Bakr fue uno de los compañeros más cercanos de Muhammad y el padre de la segunda esposa de Muhammad. Esta acción de la asamblea indicó que los líderes serían seleccionados por los musulmanes sobre la base de su piedad y mérito, y descartó la idea de una sucesión de linaje del Profeta en el gobierno religioso y político del Islam.

La mayoría de los musulmanes aceptaron la selección de Abu Bakr como el primer califa legítimo, que gobernaría de acuerdo con las prácticas establecidas por el Profeta. Con respecto a las principales cuestiones del mundo respecto de las cuales no había una referencia directa en el Corán, el Profeta había recibido el consejo de la asamblea de asesores, por lo que parecía el organismo apropiado para decidir la cuestión de la sucesión.

Los primeros chiítas fueron un pequeño grupo de musulmanes que se opusieron a la selección de Abu Bakr como primer califa. Se reunieron en torno a la persona de Ali, el primo y yerno del Profeta, que se había casado con la hija del Profeta, Fátima. Apoyaron a Ali y el concepto de una sucesión legítima del linaje del Profeta Muhammad en asuntos religiosos y temporales. Ali, de hecho, había sido uno de los miembros prominentes del cuerpo consultivo que seleccionó a Abu Bakr como el primer califa del Islam. Pero dadas las tradiciones tribales de la Península Arábiga, algunos musulmanes consideraron que la selección de Abu Bakr negaba el derecho de Ali a suceder al Profeta y servir como líder o imán en asuntos religiosos y políticos.

¿Quién es chiíta?
El cisma condujo a la creación de dos ramas principales del Islam, los sunitas y los chiítas. Los partidarios de Ali fueron llamados chiítas. Distinguidas autoridades del idioma árabe definen la palabra "shiita" como un grupo de personas que desarrolla un consenso sobre un tema. Etimológicamente, el significado de la palabra se limita a los ayudantes, partidarios y partidarios de una persona, pero, en general, la palabra se aplica a los seguidores de Ali y sus once descendientes varones. La palabra "sunni", que significa "ortodoxo", se aplica a los musulmanes que forman parte de la rama principal del Islam y pertenecen a una de las cuatro escuelas de jurisprudencia, Hanafi, Hanbali, Maliki y Shaf'i. Aunque Ali es muy apreciado por los musulmanes sunitas, rechazan la concepción chií de la sucesión de Mahoma.

Después de la selección de Abu Bakr como el primer califa, los chiítas crecieron en número y se convirtieron en un grupo político que apoyaba a Ali como sucesor del Profeta. Rechazaron con vehemencia el Califato y, en cambio, defendieron el concepto del "Imamato", una ideología religiosa y política basada en la guía de los imanes. Etimológicamente, la palabra & quotImam & quot significa & quothe está delante & quot, guía y líder. Se utiliza para describir a los hombres de religión hoy en día, así como para referirse a los doce imanes que siguieron a Mahoma. El concepto Imamate refleja la creencia de que la humanidad necesita en todo momento un líder divinamente ordenado, un maestro autorizado en todos los asuntos religiosos, que esté dotado de total inmunidad contra el pecado y el error.

La tendencia predominante en el chiísmo es la descrita como "chiísmo del Doceavo", 4 que se centra en Irán y es la forma principal de chiísmo en Irak, Líbano y Bahréin. Este chiísmo sostiene que Mahoma fue sucedido por doce imanes ordenados divinamente que descendieron directamente de él a través de Ali y su esposa Fátima, y ​​que el rechazo y la desobediencia a cualquiera de los doce imanes constituye una infidelidad equivalente al rechazo del profeta Mahoma (Donaldson 1933, 344). . Los chiítas consideran que Ali y sus descendientes son los legítimos sucesores del Profeta, con derecho a guiar a los musulmanes por inspiración divina e infalible. Esta cuestión no es, por supuesto, simplemente una cuestión genealógica, porque plantea la cuestión vital de saber de qué autoridad obtener orientación en cuanto a la voluntad de Allah y su ejercicio en la tierra.

En apoyo de esta creencia, los chiítas se refieren a ciertos dichos de Mahoma debatidos por los sunitas, como: "Soy la ciudad del conocimiento y Ali es mi puerta" (Bayat 1982, 4).

El carácter distintivo del Shiísmo Doce radica en su creencia de que el Duodécimo Imam, Muhammad al-Mahdi, desapareció y reaparecerá un día para inaugurar un reinado de justicia que presagiará el juicio final.

Aquellos chiítas que no son doce chiítas también creen que Ali era el imán legítimo, sucesor de Mahoma, pero difieren en la importancia de algunos de los imanes posteriores. Los ismailíes aceptan los primeros seis imanes, pero sostienen que el hijo del sexto imán, Ismail, cuyos descendientes continúan hasta el día de hoy, era el imán sucesor legítimo. El actual Aga Khan es el imán de la subsección más conocida de los Isma`ilis. Los Zaydis creen que los imanes recibieron la guía divina, pero no creen en su infalibilidad ni comparten el compromiso con los doce imanes, y rechazan la doctrina sobre el imán oculto.

Diferencias doctrinales entre sunitas y chiítas
De las diferencias entre sunitas y doce chiítas, algunas de las más importantes se relacionan con la cuestión del Imamato, la cuestión de la intercesión entre Alá y los seres humanos, cuestiones no delineadas por el Corán, los medios para alcanzar el paraíso y el papel de los imanes actuales, o lideres religiosos.

1.El concepto del imamato

Desde el punto de vista chiíta, los doce imanes heredaron sus posiciones como líderes exclusivos de los musulmanes a través de la autoridad del profeta Mahoma y la ordenación divina. Se considera que no solo fueron los sucesores temporales de Mahoma, sino también los herederos de las prerrogativas de la cercanía a Alá y los intérpretes del Corán.

Según el chiísmo, el & quotImam & quot tiene tres funciones: gobernar a la comunidad islámica, explicar las ciencias religiosas y el derecho, y ser una guía espiritual para llevar a los seres humanos a la comprensión del significado interno de las cosas. Debido a estas funciones, no es posible que sea elegido por una asamblea pública. Como guía espiritual, recibe su autoridad solo desde el & quothigh. Por lo tanto, cada Imam es designado mediante la designación del & quotImam & quot anterior por Orden Divina.

El Imam debe ocuparse de los asuntos cotidianos, así como del mundo espiritual y no manifestado. Sus funciones son a la vez humanas y cósmicas (Nasr 1978, 278). Los "doce imanes" son mediadores para la humanidad (Donaldson 1933, 343).

Musulmanes sunitas. Las creencias anteriores de los "Doce", que dan legitimidad a los comentarios verbales y escritos de "Los Doce Imanes", son categóricamente rechazadas por los sunitas, que no consideran la institución del "imamato" hereditario como parte de la fe islámica. Se considera que todos los profetas de Allah reconocidos por el Islam, como Adán, Noé, Abraham, Moisés, Cristo y Mahoma, han sido ordenados divinamente para guiar a los seres humanos a adorar a Allah y buscar Su misericordia. Sin embargo, se considera que incluso a la progenie de los profetas se les niega el privilegio de la cercanía y las bendiciones de Allah si no practican Sus mandamientos. Una expresión típica de esta creencia es el pasaje coránico,

Y recuerde que Abraham fue probado por su Señor con ciertos mandamientos que cumplió. Allah dijo: Te haré imán de las naciones. Abraham suplicó: "¡Y también los imanes de mi descendencia!" Alá dijo: "Pero mi promesa no está al alcance de los malhechores" (Corán 2: 124).
Los musulmanes sunitas no colocan a ningún ser humano, incluidos los doce imanes chiítas, en un nivel igual o incluso cercano a los profetas. El punto de vista sunita es que en ninguna parte del Corán se menciona que los doce imanes chiítas hayan sido ordenados divinamente para guiar a los musulmanes después de la muerte de Mahoma. Los musulmanes deben guiarse por palabras como las del último sermón "Hajj" de Muhammad, conocido como el Sermón del Monte, en el que se dirigió a toda la humanidad:

- - - Dejo atrás dos cosas mientras te aferres a ellas, no te extraviarás. Uno es el "Libro de Allah" y el otro es mi "tradición" (Zaheer 1985, 10).

2. Intercesión entre Allah y los seres humanos

Musulmanes sunitas. Los musulmanes sunitas creen que nadie puede interceder entre Alá y los seres humanos.

Diga: A Dios pertenece exclusivamente [el derecho a conceder] intercesión. A Él pertenece el dominio de los cielos y la tierra. Al final, es a Él a quien seréis devueltos (Corán 39:44).
Musulmanes chiítas. Según el chiísmo, los doce imanes pueden interceder entre la humanidad y Alá.

El Apóstol de Alá le dijo a Ali:
& quot - - - Usted y sus descendientes son mediadores para la humanidad, ya que ellos [los seres humanos] no podrán conocer a Dios excepto a través de su presentación & quot (Donaldson 1933, 343).
& quot - - - Los musulmanes chiítas deben conocer a su Imam para ser salvos, y los Imames, así como los Profetas, por supuesto, pueden interceder y de hecho interceden por los creyentes ante Dios en la hora del juicio - - - & quot (Nasr 1987, 261).

"Ijma" (consenso) garantiza la autoridad del Corán y las tradiciones como registros de la revelación divina.

El consenso y la analogía pueden ser aplicados por aquellos eruditos que tienen un gran conocimiento del Corán, las tradiciones del profeta y la ley islámica, y practican la fe en todas las facetas de sus vidas.

Musulmanes chiítas. Las fuentes de la ley musulmana en el chiísmo son algo similares a las del Islam sunita, a saber, el Corán, las prácticas, el consenso y la analogía de Mahoma. Sin embargo, la determinación del consenso está relacionada con las opiniones de los imanes, y se da más libertad a la analogía que en el Islam sunita (Nasr 1978, 278).

4. Paraíso e infierno en el día del juicio

Musulmanes sunitas. Los musulmanes sunitas creen firmemente que la redención de los seres humanos depende de la fe en Alá, Sus profetas, la aceptación de Mahoma como el último profeta y la fe en las acciones rectas, como se explica en el Corán. La misericordia de Allah determinará la redención de todos los seres humanos. Incluso el profeta Mahoma está a merced de Allah.

Si desobedeciera a mi Señor, tendría miedo de la pena de un Día Fuerte (Corán 39:13).
Hay muchos otros versículos en el Corán que enumeran que la base del paraíso es la misericordia de Alá y las buenas acciones de los seres humanos según el Corán y el Hadith.

Musulmanes chiítas. Los musulmanes chiítas tienen el paraíso garantizado si obedecen y siguen a Mahoma y los Doce Imames. Ibn Babuwaihi, un erudito chiíta, citó a Ibn-i-Sadiq, el sexto Imam, en referencia al discurso de Muhammad a Ali.

- - - que le presente a Dios a los que pueden entrar al Paraíso, es decir, a los que le reconocen y a los que usted reconoce. - - - que eres el mediador absoluto, porque los que irán al infierno solo serán los que no te reconozcan y a los que tú no reconozcas (Donaldson 1933, 343).

5. El papel y la situación de los imanes actuales

Musulmanes sunitas. Para los sunitas, los "doce imanes" y los imanes chiítas actuales (por ejemplo, los "ayatolás" o las "sombras de Alá") son seres humanos sin poderes divinos. Se les considera musulmanes justos, y los Doce Imames son particularmente respetados por su relación con Ali y su esposa Fatima, la hija de Mahoma. Los sunitas creen que Ali y sus dos hijos, Hassan y Hussain, fueron muy respetados por los tres primeros califas y los compañeros de Mahoma. Cualquier musulmán sunita justo y conocedor puede servir como imán con la función principal de dirigir las oraciones e interpretar el Corán y el Hadith, siempre que esté bien versado en estos temas. Los sunitas también consideran herético imputar a los seres humanos atributos de naturaleza divina como la infalibilidad y el conocimiento de todos los asuntos temporales y cósmicos.

Musulmanes chiítas. Se cree que los imanes (ayatolás) de más alto rango de la actualidad reciben su guía e iluminación espiritual directamente de los "doce imanes", quienes permanecen en contacto continuo con sus seguidores en la tierra todos los días a través de los líderes espirituales contemporáneos. Por tanto, los ayatolás desempeñan un papel mediador vital. Debido a su papel espiritual, los ayatolás no pueden ser nombrados por los gobiernos, sino solo por consenso de otros ayatolás.

Diferencias en la organización religiosa
Las diferencias entre el Islam sunita y chií son más que teológicas e históricas. Están incrustados en la estructura social y política de Oriente Medio. Los sunitas y los chiítas forman comunidades distintas. Las conversiones del chiismo al sunnismo y viceversa son raras, y se espera que sunitas y chiitas se casen con miembros de su propia comunidad. Los momentos vitales de la vida -matrimonio, nacimiento y muerte- se conmemoran en el marco de los rituales de la comunidad. Los miembros de cada comunidad aprenden sobre el Islam dentro de las tradiciones de su propia fe y bajo la guía de los maestros religiosos de su fe.

A pesar de estas tradiciones, las lealtades políticas de sunitas y chiítas se ven afectadas por su país de ciudadanía y nacionalidad. En 1980, Irán, un país chiíta cuya lengua y cultura son el farsi (persa), fue invadido por Irak, un país árabe con un liderazgo sunita pero una mayoría chií en la población. A pesar de los llamamientos iraníes, la mayoría de los chiítas iraquíes permanecieron leales a Irak, realizando el servicio militar cuando fue necesario durante la guerra Irán-Irak de 1980-88.

Tanto el Islam sunita como el chií están organizados de manera que reflejan sus creencias. En vista del énfasis de la corriente principal del chiísmo en el papel del imamato, no es sorprendente que los chiítas tengan una jerarquía religiosa más elaborada que los musulmanes sunitas. Con la excepción del Irán posrevolucionario, el clero chiíta ha sido más independiente del gobierno que los funcionarios religiosos en los países musulmanes sunitas. Los funcionarios religiosos chiítas han tenido menos necesidad de depender de los gobiernos seculares para obtener dinero para financiar sus actividades, ya que controlan importantes dotaciones religiosas.

En las comunidades chiítas, los nombramientos más importantes para los altos cargos religiosos los hacen los funcionarios religiosos chiítas, no el estado. En los países sunitas, por el contrario, es típico que los gobiernos ejerzan control sobre el nombramiento de altos funcionarios religiosos. Estos gobiernos también han asumido el derecho de asignar grandes dotaciones religiosas a través de ministerios gubernamentales creados para tal fin. Esto hace que el clero sunita de alto rango dependa más del gobierno que sus homólogos chiítas. Los sunitas también están más abiertos que los chiítas a la idea de que la dirección de las oraciones y la predicación puede ser realizada por laicos sin una formación administrativa formal.

En vista del poder del clero chiíta, no es de extrañar que jueguen un papel político importante. Liderado por el ayatolá Jomeini, el clero organizó la revolución que derrocó al Sha de Irán en 1978-79 y convirtió al país en una República Islámica. El clero chiíta también ha sido prominente en los movimientos de oposición en Irak y Líbano.

Movimientos políticos islámicos
Tanto los movimientos políticos chiítas como los musulmanes sunitas tienen como objetivo principal el establecimiento de la ley islámica como la única base del gobierno. Rechazan el secularismo como una idea occidental importada y se oponen a varios tipos de cambio social que utilizan a Occidente como modelo, como los cambios en el estatus de la mujer.

Los movimientos políticos con un mensaje religioso tienen un atractivo popular en muchos países musulmanes. Esto se debe en parte a la perspectiva religiosa de la gente. Pero también se debe a que los líderes de estos movimientos están abordando los problemas políticos del momento.

Una de las razones de la caída del Sha de Irán fue que sus políticas secularizadoras alienaron al establecimiento religioso. Por el contrario, los monarcas de los países musulmanes sunitas ricos en petróleo han hecho un mayor esfuerzo para mantener sus políticas en línea con las sensibilidades religiosas.

Otra razón muy importante de la caída del Sha fue el descontento generalizado con sus políticas de desarrollo que favorecen a los grupos ricos y occidentalizados. El Shah gastó gran parte de la riqueza petrolera del país en proyectos militares y civiles que muchos pensaban que estaban mal concebidos. Irán era un país más poblado que otros estados del Medio Oriente ricos en petróleo, por lo que su riqueza petrolera se extendió menos entre la gente. El efecto de las políticas de desarrollo occidentalizadoras del Shah fue producir una nueva clase burguesa que fue blanco del odio y el resentimiento hacia la gente pobre. Además, al igual que los partidos iraníes nacionalistas e izquierdistas, el clero atacó con vehemencia los vínculos del Sha con Occidente.

A pesar de su orientación religiosa, muchos de los temas abordados por los movimientos islámicos son los mismos temas políticos o sociales que preocupan a los políticos seculares. Los movimientos atacan la corrupción del gobierno y el abismo entre ricos y pobres. En Irak y Líbano, donde las comunidades chiítas son más pobres que las sunitas y cristianas, el resentimiento por la discriminación percibida también ha permitido que los movimientos chiítas movilicen el apoyo de las bases. Los movimientos sunitas también invocan problemas de corrupción y pobreza en países como Egipto y Argelia, aunque hasta ahora estos movimientos no han podido obtener el apoyo de líderes religiosos de alto nivel de una estatura comparable a la del ayatolá Jomeini antes de la revolución iraní.

La oposición a Occidente se deriva del resentimiento histórico en muchas partes del mundo musulmán por el colonialismo occidental a principios de este siglo. Además de los problemas que surgen de ese período, los movimientos musulmanes suelen citar una serie de políticas estadounidenses y occidentales más recientes: intentos occidentales de incorporar países musulmanes en alianzas contra la Unión Soviética durante la Guerra Fría, intervenciones políticas como el golpe respaldado por la CIA d'etat de 1953 que restauró el Shah después de que un gobierno nacionalista liderado por Mohammed Mossadegh tomara el poder en Irán. El apoyo militar y político occidental a Israel contra el mundo árabe y el apoyo político y militar occidental a gobiernos no representativos.

Algunos de los actos antioccidentales más dramáticos los han llevado a cabo grupos políticos chiítas en el Líbano, donde el gobierno central colapsó tras el estallido de la guerra civil en 1975. Los combates llevaron a la intervención extranjera de las fuerzas sirias, israelíes y estadounidenses. Los movimientos chiítas radicales como Hezbollah (`` Partido de Dios '') florecieron en el período posterior a la dramática intervención militar occidental en el Líbano en 1982, cuando las tropas israelíes expulsaron a la OLP de Beirut y las fuerzas estadounidenses de mantenimiento de la paz fueron enviadas al Líbano (para su retirada). en 1984). Los chiítas militantes que se aprovecharon de la falta de una autoridad central en el país atacaron objetivos occidentales e israelíes y tomaron rehenes, algunos de los cuales murieron. Los movimientos de oposición sunita en Egipto y Argelia también han sido recientemente cada vez más violentos en sus tácticas antigubernamentales y antioccidentales.

Estas tácticas han provocado un gran debate en el mundo islámico. No hay justificación en las escrituras islámicas y la jurisprudencia para asesinatos indiscriminados o asesinatos de ciudadanos locales o extranjeros por parte de musulmanes sunitas o chiítas. Sin embargo, muchos intelectuales citan las deficiencias de los gobiernos como motivo de estos actos. "Estos lanzadores de bombas y hombres salvajes", escribe el conocido periodista egipcio Muhammad Hassanein Haykal, "son el resultado de gobiernos mediocres y corruptos casi inimaginables".Nueva York & # 16Times Magazine, 21 de noviembre de 1993, 65).

Los actos violentos contra los civiles no son de origen islámico. De hecho, la violencia radical parece ser un fenómeno mundial. Los grupos radicales, religiosos o no, a menudo prosperan en entornos no democráticos donde se cree que la injusticia, la represión y la influencia extranjera inapropiada son características dominantes del orden existente.

Notas
1. La mayoría de la población iraquí está formada por árabes chiítas, pero los árabes sunitas forman un gran grupo minoritario en el país.

2. "Majlis" es la palabra árabe para asamblea, y "Shura" significa consejo o consejo. "Majlis-al-Shura" designa así el cuerpo de musulmanes seleccionados para consulta sobre todos los asuntos del Islam.

3. & quotImamate & quot es la forma sustantiva árabe de Imam, que significa & quothe está antes & quot.

4. "Ithna 'Ashariyya" es el nombre árabe de la rama del chiísmo que cree en doce imanes que comienzan con Ali y terminan con Muhammad Al-Mahdi.

5. "Ijma" es una palabra árabe para el consenso de la opinión musulmana, y se aplica a asuntos no cubiertos por el Corán y el Hadith. Según el conocido jurista Al-Shaf'i, Ijma es la tercera fuente de jurisprudencia islámica.

Referencias
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Donaldson, M. La religión chiíta: una historia del Islam en Persia e Irak. Londres: Luzac & amp Company, 1933.
Ismaeel, S. La diferencia entre los chiítas y la mayoría de los eruditos musulmanes. Carbondale, IL: Un grupo musulmán, 1983.
Khateeb, M. Aspectos generales de la religión chiíta. Riad: Prensa nacional de impresión en offset, 1986.
Jomeini, Ayatollah Ruhallah. Islam y revolución: escritos y declaraciones del imán Jomeini. Berkeley, CA: Mizan Press, 1981.
Kohlberg, E. & quotImam y la comunidad en el período Pre-Ghayba & quot. Autoridad y cultura política en el chiismo. Nueva York: New York State University Press, 1988.
Nasr, S. H. & quotIthna Ashariyya & quot. Enciclopedia del Islam, vol. 4, 277-278. 1978.
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Zaheer, Ehsan E. Shias y la casa de Ali. Lahore, Pakistán: Javed Riaz Printers, 1985.

Muhammad Hanif es profesor asociado en el Departamento de Educación Infantil Temprana y Media de la Universidad de Louisville, Kentucky.

3. Asuntos no abordados por el Corán

Musulmanes sunitas. Las cuatro escuelas de jurisprudencia sunitas aceptan con diferentes grados de énfasis el uso del consenso de la comunidad musulmana y la analogía (la aplicación de los principios del Corán y el Hadith) como fuentes para decisiones legales donde el Corán y las Tradiciones (& quot; Hadith & quot) de el Profeta no proporciona una guía directa.


La división sunita-chiita hoy

Al menos el 87% de los musulmanes son sunitas. Son mayoría en Afganistán, Arabia Saudita, Egipto, Yemen, Pakistán, Indonesia, Turquía, Argelia, Marruecos y Túnez. Los chiítas son mayoría en Irán, Bahrein e Irak. También tienen grandes comunidades minoritarias en Afganistán, Arabia Saudita, Yemen, Siria, Líbano y Azerbaiyán.

Estados Unidos generalmente se alía con países liderados por sunitas. Quiere mantener su relación con el mayor exportador de petróleo del mundo, Arabia Saudita. Pero se alió con los chiítas en la guerra de Irak para derrocar a Saddam Hussein.


¿Qué papel ha jugado el sectarismo en las crisis recientes?

En los países que han sido gobernados por sunitas, los chiítas tienden a constituir los sectores más pobres de la sociedad. A menudo se ven a sí mismos como víctimas de discriminación y opresión. Los extremistas sunitas con frecuencia denuncian a los chiítas como herejes que deberían ser asesinados.

La revolución iraní de 1979 lanzó una agenda islamista chiíta radical que fue percibida como un desafío para los regímenes conservadores sunitas, particularmente en el Golfo.

La política de Teherán de apoyar a las milicias y partidos chiítas más allá de sus fronteras fue igualada por los estados del Golfo gobernados por sunitas, que fortalecieron sus vínculos con gobiernos y movimientos sunitas en otros lugares.

Hoy en día, muchos conflictos en la región tienen fuertes connotaciones sectarias.

En Siria, las tropas iraníes, los combatientes de Hezbollah y los milicianos chiítas respaldados por Irán han estado ayudando al gobierno liderado por los chiítas a luchar contra la oposición dominada por los sunitas. Mientras tanto, los grupos yihadistas sunitas, incluido el Estado Islámico (EI), han estado atacando a los chiítas y sus lugares de culto en Siria y el vecino Irak.

En enero de 2016, la ejecución por Arabia Saudita de un destacado clérigo chií que apoyaba protestas masivas contra el gobierno desencadenó una crisis diplomática con Irán y manifestaciones furiosas en todo Oriente Medio.


Los orígenes de la división chiíta-sunita

Una pintura al fresco del Pabellón Chehel Sotun en Isfahan, Irán, representa la guerra persa durante el período de la dinastía Safavid.

Nota del editor: En 2007, NPR informó sobre la división chiíta-sunita que estaba contribuyendo a conflictos en muchas partes del mundo musulmán, incluido Irak. A la luz de los combates actuales en Irak, que siguen líneas sectarias, NPR está volviendo a publicar la serie. El texto incluye una serie de actualizaciones, mientras que el audio es de las transmisiones originales de hace siete años. Aquí está la Parte 1 de la serie.

Las mujeres caminan en el patio de la mezquita Jamkaran en las afueras de la ciudad santa de Qom, Irán, en 2006. Behrouz Mehri / AFP / Getty Images ocultar leyenda

Las mujeres caminan en el patio de la mezquita Jamkaran en las afueras de la ciudad santa de Qom, Irán, en 2006.

Behrouz Mehri / AFP / Getty Images

No se sabe con precisión cuántos de los 1.600 millones de musulmanes del mundo son chiítas. Los chiítas son una minoría, que representan entre el 10 y el 15 por ciento de la población musulmana, ciertamente menos de 250 millones, en total.

Los chiítas se concentran en Irán, el sur de Irak y el sur del Líbano. Pero también hay importantes comunidades chiítas en Arabia Saudita y Siria, Afganistán, Pakistán e India.

Aunque los orígenes de la división entre sunitas y chiítas fueron violentos, a lo largo de los siglos, chiitas y sunitas convivieron pacíficamente durante largos períodos de tiempo.

Pero eso parece estar dando paso a un nuevo período de expansión del conflicto en el Medio Oriente entre chiítas y sunitas.

"Definitivamente hay una lucha emergente entre sunitas y chiítas para definir no solo el patrón de la política local, sino también la relación entre el mundo islámico y Occidente", dice Daniel Brumberg de la Universidad de Georgetown, autor de Reinvención de Jomeini: la lucha por la reforma en Irán.

Esa lucha se está desarrollando ahora en Irak, pero es una lucha que podría extenderse a muchas naciones árabes en el Medio Oriente y a Irán, que es persa.

Cabe mencionar otro factor sobre los chiítas. "Los chiítas constituyen el 80 por ciento de la población nativa de la región del Golfo Pérsico, rica en petróleo", señala Yitzhak Nakash, autor de Los chiítas de Irak.

Los chiítas predominan donde hay petróleo en Irán, en Irak y también en las áreas ricas en petróleo del este de Arabia Saudita.

Mapa chiíta-sunita Reimpreso de 'The Shia Revival' por Vali Nasr. Copyright 2006 de Vali Nasr. Con permiso del editor, W.W. Norton & Co. ocultar leyenda

Donde viven sunitas y chiítas en el sur de Asia y Oriente Medio.

Reimpreso de 'The Shia Revival' por Vali Nasr. Copyright 2006 de Vali Nasr. Con permiso del editor, W.W. Norton & Co.

Los partisanos de Ali

La división original entre sunitas y chiítas se produjo poco después de la muerte del profeta Mahoma, en el año 632.

"Hubo una disputa en la comunidad de musulmanes en la actual Arabia Saudita sobre la cuestión de la sucesión", dice Augustus Norton, autor de Hezbollah: una breve historia. "Es decir, ¿quién es el legítimo sucesor del profeta?"

La mayoría de los seguidores del Profeta Muhammad querían que la comunidad de musulmanes determinara quién lo sucedería. Un grupo más pequeño pensó que alguien de su familia debería tomar su manto. Favorecían a Ali, que estaba casado con la hija de Mahoma, Fatimah.

"Shia believed that leadership should stay within the family of the prophet," notes Gregory Gause, professor of Middle East politics at the University of Vermont. "And thus they were the partisans of Ali, his cousin and son-in-law. Sunnis believed that leadership should fall to the person who was deemed by the elite of the community to be best able to lead the community. And it was fundamentally that political division that began the Sunni-Shia split."

The Sunnis prevailed and chose a successor to be the first caliph.

Eventually, Ali was chosen as the fourth caliph, but not before violent conflict broke out. Two of the earliest caliphs were murdered. War erupted when Ali became caliph, and he too was killed in fighting in the year 661 near the town of Kufa, now in present-day Iraq.

The violence and war split the small community of Muslims into two branches that would never reunite.

The war continued with Ali's son, Hussein, leading the Shiites. "Hussein rejected the rule of the caliph at the time," says Vali Nasr, author of El renacimiento chiíta. "He stood up to the caliph's very large army on the battlefield. He and 72 members of his family and companions fought against a very large Arab army of the caliph. They were all massacred."

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Hussein was decapitated and his head carried in tribute to the Sunni caliph in Damascus. His body was left on the battlefield at Karbala. Later it was buried there.

It is the symbolism of Hussein's death that holds so much spiritual power for Shiites.

"An innocent spiritual figure is in many ways martyred by a far more powerful, unjust force," Nasr says. "He becomes the crystallizing force around which a faith takes form and takes inspiration."

The 12th Imam

The Shiites called their leaders imam, Ali being the first, Hussein the third. They commemorate Hussein's death every year in a public ritual of self-flagellation and mourning known as Ashoura.

The significance of the imams is one of the fundamental differences that separate the two branches of Islam. The imams have taken on a spiritual significance that no clerics in Sunni Islam enjoy.

"Some of the Sunnis believe that some of the Shia are actually attributing almost divine qualities to the imams, and this is a great sin," Gause says, "because it is associating human beings with the divinity. And if there is one thing that's central to Islamic teaching, it is the oneness of God."

This difference is especially powerful when it comes to the story of the 12th Imam, known as the Hidden Imam.

A Shiite Muslim holds a picture of historic Shiite leader Imam Hussein during an anti-American demonstration in Baghdad, May 29, 2003. Mario Tama/Getty Images ocultar leyenda

A Shiite Muslim holds a picture of historic Shiite leader Imam Hussein during an anti-American demonstration in Baghdad, May 29, 2003.

"In the 10th century," says Nasr, "the 12th Shiite Imam went into occultation. Shiites believe God took him into hiding, and he will come back at the end of time. He is known as the Mahdi or the Messiah. So in many ways the Shiites, much like Jews or Christians, are looking for the coming of the Messiah."

Those who believe in the Hidden Imam are known as Twelver Shiites. They are the majority of the Shiites in the world today.

"Twelver Shiism is itself a kind of messianic faith," Georgetown's Brumberg says. It is based "on a creed that the full word and meaning of the Koran and the Prophet Muhammad's message will only be made manifest, or real and just, upon the return of the 12th Imam, this messianic figure."

Political Power Fuels Religious Split

Over the next centuries, Islam clashed with the European Crusaders, with the Mongol conquerors from Central Asia, and was spread farther by the Ottoman Turks.

By the year 1500, Persia was a seat of Sunni Islamic learning, but all that was about to change with the arrival of Azeri conquerors. They established the Safavid dynasty in Persia — modern-day Iran — and made it Shiite.

"That dynasty actually came out of what's now eastern Turkey," says Gause, the University of Vermont professor. "They were a Turkic dynasty, one of the leftovers of the Mongol invasions that had disrupted the Middle East for a couple of centuries. The Safavid dynasty made it its political project to convert Iran into a Shia country."

Shiites gradually became the glue that held Persia together and distinguished it from the Ottoman Empire to its west, which was Sunni, and the Mughal Muslims to the east in India, also Sunni.

This was the geography of Shiite Islam, and it would prevail into the 20th century.

There were periods of conflict and periods of peace. But the split remained and would, in the second half of the 20th century, turn out to be one of the most important factors in the upheavals that have ravaged the Middle East.

"Why has there been such a long and protracted disagreement and tension between these two sects?" asks Ray Takeyh, author of Hidden Iran: Paradox and Power in the Islamic Republic. "It has to do with political power."

In the 20th century, that meant a complex political dynamic involving Sunni and Shiites, Arabs and Persians, colonizers and colonized, oil, and the involvement of the superpowers.


Shite vs Sunni - History

Lutherans and Baptists are basically the same.

Wrong, and both groups would likely agree on that point. Neither is it true that all Muslims are the same. Of the over 1.5 billion Muslims in the world, around 85 percent of them are a sect called Sunita and 15 percent of them are a sect called Chiíta.

The split is an ancient one—1,387 years old, to be precise. But even today, it threatens the stability of the entire Middle East and offers context to many headlines we see in world news.

So how did this world religion end up with two major sects? It all started when Muhammad, the prophet and founder of Islam, died.

Dispute over Muhammad’s Successor

When Muhammad died in AD 632, a great dispute arose over who would claim his position as the leader of the new religion. Islam was more than a private religion—it dictated social and political events. The successor to Muhammad would have powerful influence over society, government, and trade.

“It all started when Muhammad, the prophet and founder of Islam, died.”

Some people thought anyone with qualifications could take over. These were the followers of “the way” (sunna) of Muhammad, and they became known as Sunni Muslims. They insisted Muhammad’s father-in-law and friend Abu Bakr take control.

Others believed that only someone from Muhammad’s family would be the rightful leader. This camp favored Muhammad’s cousin and son-in-law, Ali ibn Abi Talib, and they became known as the shi’atu Ali (“party of Ali”), or Shiite Muslims.

In the end, the majority Sunni sect got their way and Abu Bakr became the first official successor, or caliph, to the prophet Muhammad. Even so, the Shiites did not recognize Abu Bakr as legitimate and held fast to their conviction about their allegiance to Muhammad’s descendants whom they called Āl al-Bayt, the “family of the house.”

The Shiite-favorite Ali had two sons named Hasan and Husayn. After Ali and his son Hasan’s deaths, Husayn took over as the spiritual leader of Shiite Islam until AD 680 when he was killed by Sunni Muslims during a battle in Karbala, Iraq. This battle and the death of Husayn is a bitter memory for Shiite Muslims. Even centuries later, this martyrdom and the issue of rightful leadership over Islam is still the heart of the Sunni-Shiite divide.

Similarities and Differences in Religious Practice

Both sects maintain the foundational beliefs and practices of Islam. They uphold the Qur’an as the revelation of Allah and hold to Islam’s Five Pillars: giving to the poor, fasting during the month of Ramadan, practicing daily ritual prayers, taking the pilgrimage to Mecca, Saudi Arabia, and professing that there is no God but Allah and Muhammad is his prophet.

Shiite Muslims complete all five daily ritual prayers but squeeze them into three sessions instead of five. When they prostrate for prayer, Shiite Muslims place their face on a clay tablet called a turbah. Many of these tablets are inscribed with the names of Husayn or others from the prophet’s family. For Shiite Muslims, revering the “family of the house” brings you closer to God. Shiites also hold to ten obligatory acts beyond the basic Five Pillars.

The loss of Husayn and the leadership of Muhammad’s family cast an enduring hue of sadness over Shiite Muslims. They live in mourning, wearing black most of the year. One of the biggest Shiite holidays is the anniversary of Husayn’s death on the holiday named Ashura, the tenth day of the Islamic month of Muharram. On this day, Shiite Muslims in the Middle East and Asia parade in the street, chanting laments at the death of Husayn, wailing loudly and beating themselves. Some even flail themselves with chains and cut their own heads with swords.

The city of Karbala in Iraq is a pilgrimage site for Shiite Muslims, many of whom sell everything they own to visit this sacred battleground. In many locations, they even reenact the battle, believing that the recognition and reenactment of the battle at Karbala gets them closer to God. These commemorations are not limited to the Middle East. Shiite Muslims around the world—even in the United States—remember their troubled past and slain leader.

Sunni Muslims find the Shiite obsession with the house of Muhammad to be a false Islam that places undue veneration on the prophet’s family. Likewise, Shiite Muslims feel Sunnis are not true Muslims. Their sharp disagreements, unreconciled for centuries, result in a fractured Middle East and perpetually unresolved tension.

Shiites and Sunnis on the Modern Map

Saudi Arabia and Iran are the leading powers of the two branches of Islam. The heart of Sunni Islam is Saudi Arabia, the birthplace of Islam. Iran is primarily Shiite and has been led by a Shiite Supreme Leader since its Islamic Revolution in 1979. The power play of these two countries causes constant friction within the Middle East.

Some countries in the Middle East have significant numbers of Islamic sectarian minorities. Saddam Hussein was a Sunni dictator in a largely Shiite country. After his death, reports surfaced that some Shiite Muslims present at his death danced and recited their Shiite chants in victory that they had again claimed the land of Iraq. Bahrain currently has a majority-Shiite population yet is led by a Sunni government. Various uprisings over the years complicate attempts to keep peace in the Middle East.

“Understanding these tensions is a significant key to unlock headlines that describe ongoing conflicts and tensions among Muslim sects.”

Understanding these tensions is a significant key to unlock headlines that describe ongoing conflicts and tensions among Muslim sects. But it’s not just in the Middle East. Shiite and Sunni Muslims live around the world—perhaps even in your own neighborhood.

Building Meaningful Relationships with Shiite and Sunni Muslims

So how should we engage our Muslim friends and neighbors in light of this context?

First, understand that most Shiite Muslims view themselves as the oppressed minority. Even fervent Shiites who complete the pilgrimage to Mecca often face mistreatment in Saudi Arabia by majority-Sunnis. This should inform our prayers. Pray that those who feel they are oppressed will understand the freedom and peace that comes through faith in Christ.

Second, show practical love to all. Whether Sunni or Shiite, all Muslims living in America are minorities. Kindness can look like showing new neighbors where to shop or where the nearest park is. Simple acts of love can go a long way in changing the way Muslims think about Christians and their Savior. Muslims are now observing Ramadan, the Islamic month of fasting, until June 4. Consider inviting Muslims you know to break their fast at your house for an evening meal.

Third, remember that only the truth about Christ sets us free from bondage to sin. Many Muslims approach conversations confident in their ideas against the gospel. You may find your Sunni friends, for example, quick to attack basic Christian beliefs like the authenticity of the New Testament. Yet when we lovingly share the truth of Christ, they have the opportunity to receive freedom as the Spirit opens their hearts.

We celebrate that truth. It’s the truth of a sinless Savior who took the punishment for our sins so all who trust in him for salvation can be forgiven and received into the family of God. And it’s this good news that unites the church in a call to love, a call to go, and a call to proclaim its truth among all Muslims—Sunni and Shiite.

Madeline Arthington is a writer with the IMB. She lives in Central Asia.


What Are the Differences Between Sunni and Shiite Muslims?

Tensions between Saudi Arabia and Iran that date back decades have heated up this week after the Saudis executed a prominent Shiite opposition cleric Sheikh Nimr al-Nimr.

Much of the regional rivalry is about who wields the most political muscle in the Middle East, but it has its roots in a rift between the Sunni and Shia disciplines of Islam that opened 1,400 years ago.

Saudi Arabia is the most powerful purveyor of Sunni Islam, far and away the larger sect. Iran is the heart of Shia Islam.

Here's a short primer on the schism between the sects:

What was the origin of the Sunni-Shiite split?

The divide is traced to 632 A.D., when the Islamic Prophet Muhammad died and a debate emerged about who should be his successor.

Both sides agreed that Allah is the one true God and that Muhammad was his messenger, but one group (which eventually became the Shiites) felt Muhammad's successor should be someone in his bloodline, while the other (which became the Sunnis) felt a pious individual who would follow the Prophet's customs was acceptable.

"The original schism between Islam's two largest sects was not over religious doctrine. It was over political leadership," Robin Wright, a joint fellow at the non-partisan U.S. Institute of Peace and the Woodrow Wilson Center, said.

What do Sunnis and Shiites have in common?

Both Sunnis and Shiites read the Quran, the sayings of the Prophet. Both believe Prophet Muhammad was the messenger of Allah. And both follow the five tenets of Islam: They fast during Ramadan, pledge to make a pilgrimage to Mecca, practice ritual prayer (which includes five prayers each day), give charity to the poor, and pledge themselves to their faith.

Their prayer rituals are nearly identical, with slight variations: For example, Shiites will stand with their hands at their sides, Sunnis will put their hands on their stomachs.

They also both believe in Islamic law but have different applications for it.

What are the differences between Sunnis and Shiites?

Their beliefs over who should have succeeded the Prophet Muhammad is the key theological difference between the two.

Sunnis also have a less elaborate religious hierarchy than Shiites have, and the two sects' interpretation of Islam's schools of law is different. Shiites give human beings the exalted status that is given only to prophets in the Quran, often venerating clerics as saints, whereas Sunnis do not.

How many of each sect are there?

The great majority -- upwards of 85 to 90 percent -- of the world's more than 1.6 billion Muslims are Sunnis. Shia constitute about 10 to 15 percent of all Muslims, and globally their population is estimated at less than 200 million.

Whereas Sunnis dominate the Muslim world, from West Africa to Indonesia, the Shiites are centrally located, with a vast majority in Iran, predominance in Iraq and sizable populations in Syria, Lebanon and Yemen.

Elizabeth Chuck is a reporter for NBC News who focuses on health and mental health, particularly issues that affect women and children.


Shia vs. Sunni on Islamic origins

Obviously, Shia and Sunni Muslims have different understandings of Islamic origins. Not too long ago, I was talking with a Shia Muslim friend about some aspects of early Islam and whatnot. When I mentioned the traditional story of Uthman establishing the rasm of the Qurɺn, he denied it and claimed that it was actually Ali who established the rasm of the Qurɺn! This is obviously a significantly different claim. Another difference I'm aware of is the following: according to Shahab Ahmed in his book Before Orthodoxy, all the earliest recorded Muslim views accepted the historicity of the Satanic Verses and this only changes later. However, in a rejoinder by Sean Anthony, Anthony claims that this is only true for the earliest Sunni sources but that the earliest Shia sources are split half and half on the subject. At least that's what I recall, hopefully I'm not butchering what Anthony said since it's been a while since I read his paper.

The thing is, I don't really know where such Shia views are expounded upon. I know that there's a collection of Shia hadith known as the Bihar, but it was only collected in the late 17th century. I wonder, what are some of the earliest and main sources for Shia views on Islamic origins? And what do critical historians have to say about the validity of such views vis a vis Sunni views? Is it just as plausible that Ali collected the rasm, or is that only a much later claim found in much later and Sectarian Shia sources? (Disregarding some of the other caliphs that have been suggested by crtiical scholars as having established the rasm, like Abd al-Malik.)


What's the Difference Between Shiite and Sunni Muslims?

Although Sunni and Shiite Muslims are both sects of the Islamic faith, the differences between these two groups stem from conflicting religious beliefs.

Political conflict separates the groups as well Saudi Arabia, a Sunni nation, and Shiite Iran continue to compete for regional influence in the Arab world. Amidst anti-government protests and car bombings, Sunni leaders in Saudi Arabia have accused their Shiite populations of loyalty to Iran.

One thing that Sunnis and Shiites have in common is that they are the two largest denominations of the Islamic faith . Additionally, both Sunnis and Shiites believe that the Prophet Muhammad established the Islam religion during the seventh century. [What Is Ramadan?]

The schism between the two sects began after the death of Muhammad in 632 A.D., at which point a dispute over the identity of Muhammad's religious successor caused the followers of Islam to divide into Sunnis and Shiites.

The Sunnis believe that Muhammad had no rightful heir and that a religious leader should be elected through a vote among the Islamic community's people. They believe that Muhammad's followers chose Abu Bakr, Muhammad's close friend and advisor, as his successor.

Shiites believe that only Allah, the God of the Islam faith, can select religious leaders, and that therefore, all successors must be direct descendants of Muhammad's family. They maintain that Ali, Muhammad's cousin and son-in-law, was the rightful heir to the leadership of the Islam religion after Muhammad's death.


The Differences Between Sunnis and Shiites

Douglas Howard, professor of history at Calvin College, says the conflict that began this weekend between Saudi Arabia and Iran, both of whom hold to different expressions of Islam, is about politics as much as religion.

“We miss what is going on if we just focus on the theological differences between the two,” said Howard.

“Saudi Arabia has been a centerpiece of American authority in the Middle East. Iran has been seen as the great alternative to the American system. Often, they are on different sides of issues.”

Nonetheless, the standoff, in which both countries have broken off diplomatic ties with one another, offers the chance to consider the contrast between two branches of Islam.

Saudi Arabia’s majority population is made up of Sunni Muslims, while Iran is home to a majority population of Shiite Muslims.

“The differences stem from how the two think about the death of the Prophet Muhammad, which leads to differences about how they view the nature of authority,” said Howard, an expert on the history of the Ottoman Empire.

A split between the two groups emerged after Muhammad died in 632 without appointing a successor to lead the Muslim community, and disputes arose over who should be the leader.

Both hold many of the basic beliefs of Islam and follow the five tenets of Islam: They fast during Ramadan, pledge to make a pilgrimage to Mecca, which is in Saudi Arabia, practice ritual prayer, give charity to the poor, and dedicate themselves to Islam.

But, said Howard, they have taken different approaches in the centuries since the prophet’s death. Sunnis emphasize God’s power in the public and political realm, while Shiites value the spiritual experience of suffering.

The Sunni group has ultimately focused more on scripture, the Quran and other writings, while the Shiites have tended to put more emphasis on the person of the prophet and his immediate successors.

“The Sunnis conceive of a covenant of God’s people under the guidance of elders. They have put a lot of emphasis on the right interpretation of scriptures and the law,” said Howard.

Sunnis, he said, believe you experience God through God’s law, while Shiites identify with the experience of the prophet.

“The Shiites think more in terms of the saintly family of the prophet and see God’s presence in a special way in Muhammad.”

This could be viewed as being similar to the Jewish Old Testament’s focus on God’s law versus the New Testament experience in which we identify with the life of Christ, said Howard.

For the sake of further comparison, he said, you could see the Sunnis and Shiites as being distinct denominations: Shiites as Roman Catholic and Sunnis as conservative Protestants.

Roman Catholics, while being committed to the truth of the Bible, also practice many rituals and have a host of saints. In Protestantism, the Bible is paramount.

“When you go into their homes, there is a different feeling and atmosphere in each,” said Howard.

Both branches, he said, include worshipers ranging from secular to fundamentalist.

According the New York Times, more than 85 percent of the world’s 1.5 billion Muslims are Sunni. They live across the Arab world, as well as in countries like Turkey, Pakistan, India, Bangladesh, Malaysia and Indonesia.

Iran, Iraq and Bahrain are largely Shiite.

Important to note, said Howard, is that Muslims across the world are not necessarily in agreement with the approaches of Islam reflected in Saudi Arabia and Iran.

“Each of them is a narrow case and representation of Islam,” he said, “The same Sunni approach taken in Saudi Arabia, for example, is different in countries such as America and Turkey.”

Howard adds that Sunni and Shiite groups have clashed over the centuries, sometimes over matters of faith mixed with the politics of the time.


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