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El problema masivo del conejo salvaje de Australia

El problema masivo del conejo salvaje de Australia

Los conejos son una especie invasora que ha causado una inmensa devastación ecológica en el continente de Australia durante más de 150 años. Procrean con una velocidad incontrolable, consumen tierras de cultivo como langostas y contribuyen significativamente a la erosión del suelo. Aunque algunos de los métodos de erradicación del conejo del gobierno han tenido éxito en el control de su propagación, la población general de conejos en Australia todavía está más allá de los medios sostenibles.

Historia de los conejos en Australia

En 1859, un hombre llamado Thomas Austin, un terrateniente en Winchelsea, Victoria importó 24 conejos salvajes de Inglaterra y los liberó en la naturaleza para la caza deportiva. En unos años, esos 24 conejos se multiplicaron en millones.

En la década de 1920, menos de 70 años desde su introducción, la población de conejos en Australia se disparó a un estimado de 10 mil millones, reproduciéndose a una tasa de 18 a 30 por conejo hembra por año. Los conejos comenzaron a migrar a través de Australia a un ritmo de 80 millas al año. Después de destruir dos millones de acres de tierras florales de Victoria, atravesaron los estados de Nueva Gales del Sur, Australia del Sur y Queensland. Para 1890, los conejos fueron vistos en Australia Occidental.

Australia es un lugar ideal para el prolífico conejo. Los inviernos son suaves, por lo que pueden reproducirse casi todo el año. Hay una abundancia de tierra con desarrollo industrial limitado. La vegetación baja natural les proporciona refugio y alimento, y años de aislamiento geográfico han dejado al continente sin depredadores naturales para esta nueva especie invasora.

Actualmente, el conejo habita alrededor de 2.5 millones de millas cuadradas de Australia con una población estimada de más de 200 millones.

Conejos australianos salvajes como problema ecológico

A pesar de su tamaño, gran parte de Australia es árida y no es totalmente apta para la agricultura. El suelo fértil del continente ahora está amenazado por el conejo. El pastoreo excesivo del conejo ha disminuido la cubierta vegetal, permitiendo que el viento erosione el suelo superior. La erosión del suelo afecta la revegetación y la absorción de agua. La tierra con suelo superior limitado también puede conducir a la escorrentía agrícola y al aumento de la salinidad. La industria ganadera en Australia se ha visto ampliamente afectada por el conejo. A medida que disminuyen los rendimientos de alimentos, también lo hace la población de ganado vacuno y ovino. Para compensar, muchos agricultores extienden su rango de ganado y dieta, cultivando una extensión más amplia de la tierra y contribuyendo así al problema. La industria agrícola en Australia ha perdido miles de millones de dólares por los efectos directos e indirectos de la infestación de conejos.

La introducción del conejo también ha tensado la vida silvestre nativa de Australia. Se ha culpado a los conejos por la destrucción de la planta eremophila y varias especies de árboles. Debido a que los conejos se alimentan de plántulas, muchos árboles nunca pueden reproducirse, lo que lleva a la extinción local. Además, debido a la competencia directa por los alimentos y el hábitat, la población de muchos animales nativos, como el bilby mayor y el bandicoot con patas de cerdo, ha disminuido drásticamente.

Medidas de control de conejo salvaje

Durante gran parte del siglo XIX, los métodos más comunes de control de conejos salvajes han sido atrapar y disparar. Pero entre 1901 y 1907, el gobierno australiano adoptó un enfoque nacional al construir tres cercas a prueba de conejos para proteger las tierras de pastoreo de Australia Occidental. La primera valla se extendía 1.138 millas verticalmente por todo el lado occidental del continente, comenzando desde un punto cerca del cabo Keravdren en el norte y terminando en el puerto de inanición en el sur. Se considera la valla continua más larga del mundo. La segunda cerca se construyó aproximadamente paralela a la primera, 55 - 100 millas más al oeste, que se ramifica desde la costa original hasta la costa sur, extendiéndose 724 millas. La cerca final se extiende 160 millas horizontalmente desde la segunda hasta la costa occidental del país. A pesar de la magnitud del proyecto, la cerca se consideró infructuosa, ya que muchos conejos atravesaron el lado protegido durante el período de construcción. Además, muchos también se han abierto camino a través de la cerca.

El gobierno australiano también experimentó con métodos biológicos para controlar la población de conejos salvajes. En 1950, los mosquitos y las pulgas que portaban el virus del mixoma fueron liberados en la naturaleza. Este virus, que se encuentra en América del Sur, solo afecta a los conejos. El lanzamiento fue muy exitoso, ya que aproximadamente el 90-99 por ciento de la población de conejos en Australia fue aniquilada. Desafortunadamente, debido a que los mosquitos y las pulgas no suelen habitar áreas áridas, muchos de los conejos que viven en el interior del continente no se vieron afectados. Un pequeño porcentaje de la población también desarrolló una inmunidad genética natural contra el virus y continuaron reproduciéndose. Hoy, solo alrededor del 40 por ciento de los conejos aún son susceptibles a esta enfermedad.

Para combatir la reducción de la efectividad del mixoma, en 1995 se lanzaron moscas con una enfermedad hemorrágica del conejo (RHD) en Australia. A diferencia del mixoma, el RHD puede infiltrarse en las zonas áridas. La enfermedad ayudó a reducir las poblaciones de conejos en un 90 por ciento en zonas áridas. Sin embargo, como la mixomatosis, la RHD todavía está limitada por la geografía. Dado que su huésped es una mosca, esta enfermedad tiene muy poco impacto en las regiones más frías y de mayor precipitación de la costa de Australia, donde las moscas son menos frecuentes. Además, los conejos también comienzan a desarrollar resistencia a esta enfermedad.

Hoy en día, muchos agricultores aún usan medios convencionales para erradicar a los conejos de sus tierras. Aunque la población de conejos es una fracción de lo que era a principios de la década de 1920, sigue afectando los sistemas ecológicos y agrícolas del país. Han vivido en Australia durante más de 150 años y hasta que se pueda encontrar un virus perfecto, probablemente estarán allí por varios cientos más.

Referencias

  • Gobierno de Australia: Departamento de Sostenibilidad, Medio Ambiente, Agua, Población y Comunidades (2011, 27 de mayo). Animales salvajes en Australia. Recuperado de: //www.environment.gov.au/biodiversity/invasive-species/feral-animals-australia
  • ABC Science (2009, 09 de abril). La batalla de Australia con el conejito. Recuperado de: //www.abc.net.au/science/articles/2009/04/08/2538860.htm
  • Broomhall, F.H. La valla más larga del mundo. Carlisle, Australia occidental: Hesperian Press, 1991