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Cómo funciona la NASA para detectar y desviar los asteroides asesinos

Cómo funciona la NASA para detectar y desviar los asteroides asesinos



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Si bien los astrónomos de la NASA dijeron que las posibilidades de que el asteroide de 1.2 millas de ancho (2 km) llamado "2002 NT7" golpee realmente la Tierra el 1 de febrero de 2019, son escasas, todavía lo están mirando y otras "rocas del fin del mundo" en órbita cercanamente.

Detección y seguimiento de asteroides peligrosos

Si bien tienen menos de una probabilidad entre 250,000 de golpear realmente la Tierra, los científicos del programa de Objetos Cercanos a la Tierra (NEO) de la NASA no tienen la intención de darle la espalda a ninguno de los asteroides potencialmente peligrosos descubiertos hasta ahora.

Utilizando el Sistema Sentry desarrollado por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, los observadores de NEO escanean continuamente el catálogo de asteroides más actual para identificar aquellos objetos con el mayor potencial para golpear la Tierra en los próximos 100 años. Estos asteroides más amenazantes están catalogados en la base de datos de Current Impact Risks.

Para cada objeto cercano a la Tierra, NEO asigna un factor de riesgo de impacto basado en la Escala de riesgo de impacto de Turín. Según la escala de diez puntos de Torino, una calificación de cero indica que el evento "no tiene consecuencias probables". Una calificación de escala de Torino de 1 indica un evento que "merece un monitoreo cuidadoso". Incluso las calificaciones más altas indican que progresivamente se justifica más preocupación.

Para estudiar más a fondo los objetos en órbita cercana a la Tierra, sus amenazas potenciales y las formas en que se puede evitar que impacten en la Tierra, la NASA está llevando a cabo este fascinante grupo de misiones de naves espaciales a asteroides.

Para los rastreadores de asteroides profesionales y aficionados, el Grupo de Dinámica del Sistema Solar de JPL proporciona este práctico conjunto de herramientas de software.

Protegiendo la Tierra de los ataques de asteroides

Llamándolos "el único peligro natural importante contra el que podemos protegernos eficazmente", la NASA ha sugerido dos posibles métodos para proteger la Tierra de un asteroide o cometa que se encuentra en curso de colisión.

  • Destruyendo el objeto antes de que golpee la Tierra
  • Desviando el objeto de su órbita antes de que golpee la Tierra

Para destruir el objeto que se acerca a la Tierra, los astronautas aterrizarían una nave espacial en la superficie del objeto y usarían taladros para enterrar bombas nucleares muy por debajo de su superficie. Una vez que los astronautas estuvieran a una distancia segura, la bomba sería detonada, haciendo volar el objeto en pedazos. Los inconvenientes de este enfoque incluyen la dificultad y el peligro de la misión en sí y el hecho de que muchos de los fragmentos de asteroides resultantes aún podrían golpear la Tierra, lo que provocaría daños masivos y la pérdida de vidas.

En el enfoque de desviación, se explotarían potentes bombas nucleares hasta a media milla de distancia del objeto. La radiación creada por la explosión causaría que una capa delgada del objeto en el lado más cercano a la explosión se vaporice y vuele al espacio. La fuerza de esta explosión en el espacio "empujaría" o retrocedería el objeto en la dirección opuesta lo suficiente como para alterar su órbita, haciendo que se pierda la Tierra. Las armas nucleares necesarias para el método de desviación podrían lanzarse en posición mucho antes del impacto proyectado en la Tierra del objeto.

La mejor defensa es una advertencia adecuada

Si bien estos y otros métodos de protección han sido considerados, no se han desarrollado planes definitivos. Los científicos de la división de impacto de asteroides y cometas del Centro de Investigación Ames de la NASA advierten que se necesitarán al menos diez años para enviar una nave espacial para interceptar un objeto entrante y desviarlo o destruirlo. Con ese fin, dicen los científicos, la misión de NEO de detectar objetos amenazantes es crítica para la supervivencia.

"En ausencia de una defensa activa, la advertencia del momento y el lugar de un impacto al menos nos permitiría almacenar alimentos y suministros y evacuar regiones cercanas a la zona cero donde el daño sería mayor", dice la NASA.

¿Qué está haciendo el gobierno al respecto?

En 1993 y nuevamente en 1998, se llevaron a cabo audiencias en el Congreso para estudiar el peligro de impacto. Como resultado, tanto la NASA como la Fuerza Aérea ahora están apoyando programas para descubrir objetos que amenazan la Tierra. El Congreso actualmente presupuesta solo alrededor de $ 3 millones por año para programas como el proyecto Near Earth Object (NEO). Mientras que otros gobiernos han expresado su preocupación por el peligro de impacto, ninguno ha financiado encuestas extensas o investigaciones de defensa relacionadas.

¡Eso estuvo cerca!

Según la NASA, un asteroide del tamaño de un campo de fútbol llegó a solo 75,000 millas de la Tierra en junio de 2002. Al extrañarnos a menos de un tercio de la distancia a la luna, el enfoque del asteroide fue el más cercano jamás registrado por un objeto de su tamaño.


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