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5 Consecuencias ambientales de los derrames de petróleo

5 Consecuencias ambientales de los derrames de petróleo

Los derrames de petróleo causados ​​por camiones cisterna, tuberías o plataformas petrolíferas en alta mar a menudo resultan en daños ambientales inmediatos ya largo plazo que pueden durar décadas. Estas son algunas de las áreas más notables de daño ambiental causado por derrames:

Playas, marismas y ecosistemas acuáticos frágiles

David McNew / Stringer / Getty Images

Los derrames de petróleo cubren todo lo que tocan y se convierten en partes no deseadas pero a largo plazo de cada ecosistema al que ingresan. Cuando una mancha de petróleo de un derrame grande llega a una playa, el aceite se adhiere y se adhiere a cada roca y grano de arena. Si el aceite se vierte en pantanos costeros, manglares u otros humedales, las plantas fibrosas y los pastos absorben el aceite, lo que puede dañar las plantas y hacer que el área sea inadecuada como hábitat de vida silvestre.

Cuando el petróleo finalmente deja de flotar en la superficie del agua y comienza a hundirse en el medio marino, puede tener efectos dañinos similares en ecosistemas submarinos frágiles, matando o contaminando peces y organismos más pequeños que son enlaces esenciales en la cadena alimentaria mundial.

A pesar de los esfuerzos de limpieza masivos después del derrame de petróleo de Exxon Valdez en 1989, por ejemplo, un estudio de 2007 realizado por la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) encontró que 26,000 galones de petróleo todavía estaban atrapados en la arena a lo largo de la costa de Alaska. Los científicos que realizaron el estudio determinaron que el petróleo residual estaba disminuyendo a menos del 4 por ciento anual.

Aves

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Las aves cubiertas de petróleo son un símbolo universal del daño ambiental causado por los derrames de petróleo. Algunas especies de aves playeras pueden escapar al reubicarse si perciben el peligro a tiempo, pero las aves marinas que nadan y bucean para su alimentación tienen más probabilidades de quedar cubiertas de petróleo después de un derrame. Los derrames de petróleo también dañan las zonas de anidación, lo que puede causar graves efectos a largo plazo en especies enteras. El derrame de petróleo en alta mar de BP Deepwater Horizon 2010 en el Golfo de México, por ejemplo, ocurrió durante la temporada de apareamiento y anidación de muchas especies de aves y marinas, y las consecuencias ambientales a largo plazo de ese derrame no se conocerán durante años. Los derrames de petróleo pueden alterar los patrones migratorios al contaminar áreas donde las aves migratorias normalmente se detienen.

Incluso una pequeña cantidad de aceite puede ser mortal para un pájaro. Al recubrir las plumas, el aceite no solo hace imposible volar, sino que también destruye la impermeabilización y el aislamiento natural de las aves, dejándolas vulnerables a la hipotermia o al sobrecalentamiento. A medida que las aves se preparan frenéticamente sus plumas para restaurar sus protecciones naturales, a menudo tragan aceite, que puede dañar gravemente sus órganos internos y provocar la muerte. El derrame de petróleo de Exxon Valdez mató de 250,000 a 500,000 aves marinas, además de aves costeras y águilas calvas.

Mamíferos marinos

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Los derrames de petróleo con frecuencia matan mamíferos marinos como ballenas, delfines, focas y nutrias marinas. El petróleo puede obstruir los orificios de las ballenas y los delfines, lo que les impide respirar adecuadamente y altera su capacidad de comunicación. El aceite cubre el pelaje de las nutrias y las focas, dejándolas vulnerables a la hipotermia.

Incluso cuando los mamíferos marinos escapan de los efectos inmediatos, un derrame de petróleo puede contaminar su suministro de alimentos. Los mamíferos marinos que comen pescado u otros alimentos expuestos a un derrame de petróleo pueden ser envenenados por el petróleo y morir o experimentar otros problemas.

El derrame de petróleo de Exxon Valdez mató a miles de nutrias marinas, cientos de focas de puerto, aproximadamente dos docenas de orcas y una docena o más de nutrias de río. En los años posteriores al derrame de Exxon Valdez, los científicos observaron tasas de mortalidad más altas entre las nutrias marinas y otras especies afectadas por el derrame y el retraso en el crecimiento u otros daños entre especies adicionales.

Pez

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Los derrames de petróleo a menudo tienen un efecto mortal en los peces, mariscos y otras especies marinas, especialmente si muchos huevos o larvas de peces están expuestos al petróleo. La pesca de camarones y ostras a lo largo de la costa de Luisiana fue una de las primeras víctimas del derrame de petróleo de BP Deepwater Horizon. Del mismo modo, el derrame de Exxon Valdez destruyó miles de millones de salmones y huevos de arenque. Años después, esas pesquerías no se habían recuperado.

Hábitat de vida silvestre y viveros

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El daño a largo plazo a las especies y sus hábitats y lugares de anidación o reproducción es uno de los efectos ambientales de mayor alcance causados ​​por los derrames de petróleo. Incluso las especies que pasan la mayor parte de su vida en el mar, como varias especies de tortugas marinas, deben llegar a tierra para anidar. Las tortugas marinas pueden ser dañadas por el petróleo que encuentran en el agua o en la playa donde ponen sus huevos, sus huevos pueden dañarse por el petróleo y no desarrollarse adecuadamente, y las tortugas recién nacidas pueden aceitarse mientras corren hacia el océano a través de un Playa aceitosa.

En última instancia, la gravedad del daño ambiental causado por un derrame de petróleo depende de muchos factores, incluida la cantidad de petróleo derramado, el tipo y el peso del petróleo, la ubicación del derrame, las especies de vida silvestre en el área, el momento de los ciclos de reproducción y las migraciones estacionales, e incluso el clima en el mar durante y después del derrame de petróleo.